Cats-warriors. Black water

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Cats-warriors. Black water » Проза и поэзия » © Фрези Нокс aka Варда Тень Ворона aka Death Cat


© Фрези Нокс aka Варда Тень Ворона aka Death Cat

Сообщений 1 страница 30 из 32

1

Серебряная звезда.

    Иней звёздного света мерцал на серебряной шерсти, отражался в голубых глазах. Ласточка стояла на обломке скалы, глядя вниз, на Грачика, неподвижно сидевшего у маленького земляного холмика. У её могилы. Ласточка невольно вспомнила свою гибель, полные боли глаза Грачика – он отчаянно надеялся, что спасёт ей жизнь своей любовью. Вспомнила их прогулки под луной, и её окутало тепло, словно среди ночи выглянуло солнце. Да, они с серым ёршистым Грачиком принадлежали к разным племенам, но их любовь от этого становилась только крепче.
    Ласточка жалела лишь, что никто не может узнать, каким заботливым и добрым может быть Грачик. Теперь, после её гибели, серый оруженосец совсем замкнулся в себе, не обращая внимания на заботу друзей. Для него жизнь словно разделилась на два мира: в одном Ласточка была жива, а в другом её не было…
Но даже сейчас, уйдя к предкам, серебряная кошка не была готова признать, что уже не в силах помочь друзьям. Весь оставшийся путь до леса она шла рядом с ними, ей часто казалось, что они невольно оглядываются, ища её взглядом. Ураган, её брат, брёл, не поднимая глаз от земли, и сердце Ласточки сжалось от тоски. Как ей хотелось ещё хоть раз поговорить с ним! Даже всегда оптимистично настроенная Белочка притихла и повесила хвост, а Рыжинка грустно обводила взглядом окрестности. Только когда впереди показались Высокие Скалы, в глазах путешественников мелькнули искры радости.
    Ласточка побежала быстрее, она отчаянно хотела узнать, что случилось с её кланом. Неужели страшное пророчество начало исполняться? В смятении она обернулась на Грачика и метнулась в сторону реки.
    Был конец дня, когда она добралась до территории Речного клана. Ей пришлось бежать через земли клана Ветра, и уже там звёздная кошка не почуяла запаха дичи. Пустота заполнила её душу, когда она увидела обмелевшую реку. Ласточка помнила её с самого детства – отец приводил их с братом на берег. Теперь камни торчали из воды, словно кости гигантского мёртвого животного. Родной мир Ласточки рушился. У входа в лагерь кошка замерла – её соплеменники выглядели ослабевшими, глаза их погасли. Котята больше не играли у детской, а, съёжившись, лежали под боком матери. С тоской посмотрев на них, Ласточка прошла дальше, к пещере воинов. Пятнистая Звезда, предводительница клана, обводила взглядом котов. Ласточке показалось, что она обдумывает какое-то важное решение.
    До самой темноты Ласточка неподвижно просидела у детской, вглядываясь в каждого кота, проходившего мимо. Из разговоров друзей она узнала об исчезновении Невидимки. Теперь глашатаем и первым помощником Пятнистой Звезды стал Коршун, чёрный воитель с льдисто-синими глазами. При взгляде на него Ласточке стало не по себе – уж слишком властно вёл себя этот кот с остальными. Что же будет, когда кланам придётся покинуть лес?
    Другая мысль заставила её вздрогнуть: когда же избранники получат знак, обещанный Звёздным кланом? Ласточка неожиданно почуяла знакомый запах, и изящная серебряная кошка с ласковыми голубыми глазами подошла ближе, чтобы приветственно потереться носом о носик дочери.
– Мама! – замурлыкала Ласточка. Всю жизнь они с братом росли без матери, и теперь она не могла наглядеться на эту красавицу кошку. – Идём со мной, милая, – Серебрянка юркнула в кусты, и Ласточка последовала за ней. Звёзды ярко светились над головами кошек, а небо казалось бесконечным.
    Ступая за матерью, Ласточка чувствовала, что произойдёт что-то необычное. Неужели Серебрянка ведёт её навстречу Звёздному клану? Волнение поднялось в душе молодой кошки, но она не позволила себе останавливаться. Такова её судьба.
    Оглядевшись, Ласточка с удивлением поняла, что находится на поляне Четырёх Деревьев. Сердце её словно обратилось в кусок льда – священные дубы лежали на земле, и луна серебрила их мёртвые ветви. Скала, с которой на протяжении множества поколений предводители обращались к своим кланам, была вывернута из земли. На глазах Ласточки рухнул целый мир, и пути назад не было.
    Серебрянка ласково лизнула дочь и подняла глаза к небу. Звёзды засияли ещё ярче и начали падать в траву, из света образовались фигуры котов с блестящей шерстью. Пушистая голубовато-серая кошка вышла из рядов воителей и остановилась перед Ласточкой.
– Синяя Звезда… – Серебрянка почтительно склонила голову перед старой кошкой. Теперь Ласточка узнала её – отец рассказывал ей о прежней предводительнице Грозового клана. Синяя Звезда была матерью пропавшей Невидимки, и Ласточка невольно подумала, что звёздная кошка тоскует по своей дочери.
– Рада видеть тебя, Ласточка, – замурлыкала Синяя Звезда, с уважением глядя на молодую воительницу.
– Грустно, что такие молодые воины уходят к нам, но знай, что мы гордимся тобой!
Ласточка опустила глаза и стала разглядывать свои лапки.
– Я же не донесла своему клану пророчество Полночи, – прошептала она.
– Ты спасла свой клан, – уверенно проговорила Синяя Звезда. – Скоро ты всё поймёшь, дорогая.
– Но каким будет наш новый дом? – сердце Ласточки забилось быстрее. Звёздная предводительница понимающе посмотрела на неё.
– Пришла пора показать его тебе, – молодая трёхцветная кошка подвела Ласточку к берегу реки. – Пей, вода придаст тебе сил.
Ласточка послушно присела. Вода пахла травами и ветром, и кошка сделала глоток. Ожидая, что вода будет холодной, как лёд, Ласточка изумлённо пошевелила усами – речная вода оказалась похожей на солнечный свет. На мгновение ей вспомнилось молоко для ручных котиков, которое она попробовала в пути к месту-где-тонет-солнце. Каждый глоток наполнял её тело новой силой.
– А теперь – вперёд! – и звёздные коты понеслись в сторону пустоши клана Ветра. Ласточка вновь подумала о Грачике, и в глазах её отразилась боль.
– Не беспокойся за него, моя дорогая, – Синяя Звезда ласково посмотрела на молодую воительницу. – Запоминай путь, ведь именно тебе суждено будет показать лесным кланам дорогу к новому дому.
Ласточка удивлённо посмотрела на мудрую предводительницу, но не сказала ни слова. Ей казалось, что она может бежать вечно, и предки вели её к новому дому.
Прошло несколько дней, и звёздные воители достигли гор. Узнавая знакомые места, Ласточка недоумевала – зачем предки ведут её сюда. На миг она испугалась, что их будущий дом здесь, но Синяя Звезда без колебаний повела их дальше. Наконец, горы остались позади, и Ласточка с наслаждением вдохнула запахи травы и дичи. Слабый ветерок шевелил её шёрстку, а озеро впереди казалось полным звёздного света. С одной стороны берег озера густо порос лесом, а вдалеке кошка различила рощу и камыши.
– Мы пришли! – поняла она. Синяя Звезда кивнула.
– Да, новый дом лесных кланов действительно здесь. Нам пора, моя дорогая.
И призрачные воины понеслись обратно, к умирающему лесу. У Высоких Скал предки-воители снова вознеслись на небеса, оставив Ласточку в одиночестве. На миг задержалась только Серебрянка – она с гордостью посмотрела на дочь. Сама же Ласточка растерянно обвела взглядом котов, сгрудившихся в старом гнезде Двуногих. Страх стал постоянным спутником несчастных изгнанников.
    Погрузившись в раздумья, Ласточка не сразу увидела пять фигурок, отделившихся от сборища котов. Это были её друзья. Ласточка вновь увидела Урагана и – сердце её радостно затрепетало – Грачика, его шерсть свалялась, но котик продолжал упрямо двигаться вперёд. Избранники устроились на камнях и переглянулись. От них веяло тревогой.
Ласточка подошла ближе – так, что могла коснуться Грачика носом. Она видела, как Белочка сочувственно прижалась к Урагану, и сердце наполнилось нежностью. Звёздные предки верят в неё и желают своим детям добра.
    Серебряная кошка подняла голову и посмотрела на далёкие звёзды. Шерсть её засверкала небесным огнём, одним прыжком Ласточка вознеслась на небо, ослепительно вспыхнув. Сила предков несла её через горы, и, обернувшись, Ласточка увидела друзей, ошеломлённо глядевших ей вслед. Для них она была ярчайшей звездой, и воительница постаралась указать им верный путь.
    Они поняли – Ласточка каким-то чудом услышала, как Грачик прошептал её имя. Теперь серебряная воительница могла со спокойной душой вернуться к звёздым предкам. Кошка мчалась вперёд, свет любви и счастья озарял её путь по бескрайнему небу – путь серебряной звезды.

0

2

~ Raven Shadow`s Trilogy. ~

~ История одиночки. ~

***

    Чёрная ночь стояла над городом. Неестественный свет странных маленьких солнц, которые всегда зажигают по ночам Двуногие, мерцал на длинной кошачьей шерсти и отражался в льдисто-синих глазах. Крупная мускулистая кошка внимательно оглядывалась, стараясь заметить возможную опасность.
    Сверху полетели большие снежные хлопья, кошка распушилась ещё больше, но назад не повернула. Она вскочила на заметённый снегом забор и негромко мяукнула. Из темноты донеслось ответное мяуканье, и в круг света выбежала красивая трёхцветная кошечка.
- Варда? - удивилась она. - Что ты здесь делаешь?
- Я… - чёрная кошка на мгновение умолкла. - В общем, ты не могла бы рассказать мне о котах, живших в лесу?
- Хорошо, - трёхцветная поманила подругу кончиком хвоста. - Пойдём в подвал, там тепло.
    Варда молча последовала за подругой. Кошки пролезли в небольшое отверстие подвала и устроились на старых диванных подушках. Снежинки, запутавшиеся в шерсти Варды, начали таять, и кошка поспешила умыться.
- Я слышала, что ты была у них, Коди, - в синих глазах сверкнуло любопытство. - Вот и пришла, чтобы услышать всё от тебя.
- Не буду спрашивать, зачем тебе это понадобилось, - вздохнула Коди, обернув хвостом изящные лапки. - Но знай: всё, что рассказывали о лесных воителях – неправда. Они помогли мне. Двуногий посадил меня в клетку в небольшом домике, там было много других котов. Там я познакомилась с Листвичкой, ученицей Грозового клана. Она тоже сидела в клетке, как и пара-тройка лесных котов. Мы с Листвичкой быстро подружились – она такая добрая и милая!
Мы уже и не надеялись на спасение, когда к нам на выручку пришли коты из клана Листвички. Оказалось, что отец моей новой подруги, Огнезвёзд – предводитель племени, представляешь! И он был домашним котом.
- Надо же, - недоверчиво произнесла Варда. - А Принцесса о нём знает?
- Конечно! - замурлыкала Коди. - Огнезвёзд – её брат.
- Занятно, - Варда внимательно смотрела на подругу. - И что было дальше?
- Мы добрались до их лагеря, - в глазах домашней кошечки появилось странное выражение – как будто она видела что-то, недоступное взору Варды. - Только там я увидела, как трудна их жизнь. Они вынуждены сражаться за каждую мышку, а когда Двуногие стали разрушать лес, им оставалось лишь погибнуть. В первую мою ночь пребывания в лагере у Тростинки умер котёнок… - тут она невольно замолчала и зажмурилась, словно пытаясь прогнать какое-то навязчивое видение. Варда с сожалением посмотрела на неё.
- Я помогала им, как могла, - справившись с чувствами, продолжала Коди. - А потом другим кланам стала угрожать гибель. Лагерь Грозового клана был захвачен, и коты ютились на голых скалах, у реки. Тогда Огнезвёзд решил увести кланы из леса.
- И они ушли?
- Да. Я не стала просить их проводить меня и ушла ночью. Их воины были слишком измучены, а впереди ещё был долгий путь.
- Надеюсь, они нашли новый дом, - произнесла Варда задумчиво. - Скажи мне, как выглядела Листвичка?
- Ну, она рыженькая, с белыми лапками, - Коди заинтересованно взглянула на чёрную одиночку. Ей до смерти хотелось узнать, с чего бы это загадочной кошке, к которой боялись сунуться все окрестные коты, понадобились сведения о воителях? Глядя на погружённую в свои мысли Варду, Коди невольно подумала, что она выглядит как заправская лесная воительница.
- Ты в порядке? - спросила она. Варда дёрнула хвостом, возвращаясь в реальность.
- Да, всё хорошо. Спасибо за рассказ, - она ухмыльнулась. - Я должна тебе мышку.
- Две, - хитро глянула на неё Коди.
- Замётано, - и, быстро попрощавшись, чёрная кошка выскочила в ночь.

***

    Свернувшись калачиком в своём убежище, Варда уставилась в темноту. Да, лесные воители наверняка ушли, но некоторые могли остаться. Утро застало её уже на пути к лесу. Варда принюхивалась, стараясь уловить запахи других котов, но всё вокруг было нетронутым. Даже следы разрушительной деятельности Двуногих припорошило снегом, неестественная тишина стояла над лесом.
    Перебираясь через поваленное дерево, Варда внезапно замерла. Показалось, или же?.. Нет, впереди посверкивали в лучах солнца кошачьи следы. Две цепочки, временами переплетавшиеся друг с другом. Свалившись со ствола, одиночка помчалась по следу.
    На подходе к маленькому лесному ключу запахи стали сильнее. Теперь Варда могла определить, что это ароматы двух кошек. Осторожно приблизившись, она увидела у берега ручейка белых пушистых старух. Обе были неухоженными и несчастными. Сердце одиночки сжалось.
- С добрым утром, сёстры! - поприветствовала она их, выходя на открытое место. Старухи обернулись и зашипели.
- Чего тебе надо? - вопросила первая, негодующе сверкая глазами.
- Я пришла поговорить, - склонила голову Варда, показывая им своё уважение. Вторая кошка неторопливо пошла к ней.
- Меня зовут Белоснежка, - представилась она. - А это моя подруга – Горностайка. Как зовут тебя, незнакомка?
- Варда, - ответила чёрная кошка. - Вы из клана лесных котов, верно?
- Кланы ушли шесть дней назад, - Белоснежка уселась на снегу, распушив хвост. - Ты находишься на бывшей территории Грозового клана. Мы решили остаться.
- Я понимаю, - печально произнесла Варда, глядя на старух. - Подождите меня. Я сейчас вернусь.
Она порыскала по окрестностям и вернулась с парочкой мышей. Старухи смотрели на неё с удивлением и благодарностью.
- Это вам. Угощайтесь, - Варда положила добычу перед ними. Она не могла уйти так просто, пусть эти мышки и ненадолго утолят голод одиноких воительниц.
- Здесь совсем не осталось еды, - прошамкала Горностайка, с трудом кусая мышь. - Если бы добраться на ферму к Ячменю и Горелому, но идти туда слишком опасно.
- А как добраться до неё отсюда?
- Она вон там, на востоке, - махнула грязным хвостом Белоснежка. Варда, прищурившись, посмотрела вдаль.
- Двуногим снегопад тоже мешает, - заметила она. - Сейчас всё тихо. Если мы успеем дойти до пустоши, нам станет легче.
- Мы? - недоверчиво спросила Горностайка. - Разве ты пойдёшь с нами?
- Я хотела бы помочь вам, - коротко ответила Варда, выкусывая льдинки, застрявшие между пальцами. Старухи переглянулись. Мысль о жизни в тёплом амбаре полном мышей была очень заманчивой.
- Не знаю, почему ты так добра к нам, - начала Белоснежка, с благодарностью глядя на рослую чёрную одиночку. - Но всё равно спасибо. Когда пойдём?
- Лучше прямо сейчас, - Варда опустила лапу. - Пока Двуногие снова не принялись за работу. Такой шанс упускать никак нельзя. Горностайка дожевала свою мышь и облизнулась, в её глазах появилась надежда – старая королева словно помолодела. Теперь она видела свою цель. Троица быстро побежала к бывшей поляне Советов.

- Здесь все четыре клана собирались каждое полнолуние, чтобы поделиться новостями и решить новые проблемы, - рассказывала по дороге Горностайка. - Обычно Советы проходили в мире – таков завет Звёздного клана.
- Надеюсь, наши кланы уже нашли новый дом, обещанный звёздными предками, - с надеждой добавила Белоснежка. Варда кивнула, внимательно осматривая местность. Внезапно она услышала крик Белоснежки – земля под лапками кошки поехала, и старуха свалилась в вырытую Двуногими траншею. Горностайка в отчаянии нагнулась над краем обрыва.
- Белоснежка!
Варда молнией метнулась к Горностайке.
- Немедленно отойди, - велела одиночка старой кошке. - Я попробую её вытащить.
    Зажмурившись от невольного страха, Варда прыгнула в грязную воду. Белоснежка с трудом удерживалась на поверхности, её силы неуклонно таяли. Загребая воду мощными лапами, чёрная кошка подплыла к Белоснежке, ухватила её за шкирку и поплыла к самому пологому склону. Холод пронзал её тело, но Варда только ещё сильнее стремилась к заветной земле. Вот она начала карабкаться вверх, втаскивая ослабевшую старуху. С ужасом Варда поняла, что если они как можно скорее не доберутся до амбара, Белоснежка может умереть. Страх удвоил её силы, и кошка одним рывком выбралась на твёрдую землю. Белоснежка вытянулась на снегу, её глаза были огромными от пережитого ужаса.
- Скорее, - прошипела Варда, энергично вылизывая мокрую Белоснежкину шерсть. - Вставай, иначе замёрзнешь. Тебе нужно двигаться.
- Оставьте меня, - попросила кошка. Варда почувствовала прилив раздражения.
- Нельзя же так, Белоснежка! - зашептала она. - Мы почти пришли. Я тебя тут не оставлю. Надо бороться. Ты же воин!
Услышав последние слова одиночки, Белоснежка собрала последние силы и встала. Мокрая шерсть облепила её костлявую фигурку. Варда и Горностайка пошли по бокам, чтобы хоть как-то защитить её от холодного ветра.
Через три часа быстрого бега – даже Белоснежка держалась вровень с остальными – троица добралась до восточной границы территории клана Ветра. Впереди возвышался амбар. Варда оставила Белоснежку на попечении подруги, а сама быстрее заработала лапами.
Заглянув в приоткрытую дверь амбара, Варда громко мяукнула. Послышались торопливые шаги, и на пороге появился чёрный кот с белой кисточкой на хвосте.
- Чем могу помочь? - вежливо спросил он и вдруг вытаращил глаза. - Варда? Ну и ну! Не ждал!
- У меня к тебе дело, - сразу перешла к проблеме кошка. - Со мной две старейшины из Грозового клана. Белоснежка и Горностайка. Горелый, вы не будете против, если они останутся у вас?
- Они не ушли с кланами? - удивлённо спросил кот и умолк, увидев старух. Варда отступила, давая им пройти.
- Заходите скорее, - поторопил их Горелый и поманил за собой Варду. - Повезло им, что ты их встретила. В одиночку они бы точно сюда не добрались.
- Мне стало жаль их, - вздохнула кошка. - Проследи, пожалуйста, чтобы они не ели слишком много. Иначе они умрут.
- Понимаю, - кивнул чёрный кот. Варда уселась рядом с ним на соломе. Из полумрака доносилось урчание Горностайки – она помогала подруге устроить гнездо. - Я благодарен Огнезвёзду и Грозовому клану, поэтому с радостью помогу его старейшинам.
- Белоснежка сказала, что воители ушли дней шесть назад, - Варда внимательно посмотрела на Горелого. - Это правда?
- Да. Они отправились через горы, - задумчиво произнёс он. - Звёздный клан послал им знак – падающую звезду.
- Ясно, - медленно ответила Варда, потом встала и отряхнулась от соломинок. - Спасибо тебе за помощь, Горелый. Мне пора идти.
- До свидания, - подмигнул ей друг. - Если что, заходи.
Варда с благодарностью посмотрела на него и, похрустывая соломой, подошла к старейшинам. Горностайка сонно подняла голову.
- А? Что-то случилось?
Рядом завозилась потревоженная Белоснежка.
- Всё в порядке, - успокоила их Варда. - Я пришла попрощаться.
- Ты уходишь? - спросила Белоснежка, и в её голосе Варде послышалось разочарование. - Почему?
- У меня есть одно дело, - пояснила она. - Но, где бы я ни была, я всегда буду вас помнить.
- И мы тебя тоже, - промурлыкала Горностайка. Варда даже растерялась, не услышав в голосе старой кошки привычной резкости. - Может, Звёздный клан ещё сведёт нас вместе. Прощай, Варда, и удачи тебе.
- Прощай, - эхом откликнулась Белоснежка.
- До встречи, - Варда отвернулась и пошла к выходу. В сердце у неё ожила тоска – странное и непривычное чувство для одиночки. Она знала, что больше не увидит этих старых воительниц живыми. Её путь лежал через далёкие горы. Туда, где четыре клана искали путь в снежной буре.

0

3

***

    Горы, заснеженные и далёкие, синели на горизонте. Варда поймала у амбара зазевавшуюся мышь и начала есть. Чёрной одиночке предстоял долгий и опасный путь через застывшие в ледяном оцепенении горы.
    Вороньи перья, вплетённые в шерсть около левого уха кошки, слегка пошевелились от ветра. Кошка оторвалась от добычи и понюхала воздух. Ничего особенного: сильные запахи мыши и крови, сырой земли и воды. Варда торопливо доела скудную добычу и тщательно умылась. Первое правило: не оставляй на себе резкого запаха, по которому тебя могут издалека учуять.
    У северной границы бывшей территории клана Ветра одиночка остановилась. Холодный ветер трепал её длинную шерсть. Позади ещё виднелся амбар её друзей, на западе темнели верхушки уцелевших деревьев – бывший дом Грозового клана. Варда с грустью обвела взглядом покинутые котами земли. Даже если Звёздный клан когда-то наблюдал за этой территорией, то теперь покинул её навсегда.
    Отвернувшись, кошка помчалась в сторону гор. Пошёл снег, облепив её шерсть холодным покрывалом. Поля Двуногих опустели, чудищ не было видно. Кошка шла по заснеженным полям и переходила дороги, внимательно осматриваясь. Иногда она слышала далёкий лай собак, и чувства её ещё больше обострялись.
    Снег всё шёл. Варда увидела одинокий сарай на окраине луга и побрела к нему, надеясь отыскать лазейку внутрь. Принюхавшись, она нашла довольно узкий лаз и начала расширять его зубами и когтями. Гнилое, размокшее дерево трещало, оставляя во рту кошки плесневелые щепки, у Варды начали кровоточить лапы. Но другого убежища поблизости не было, и одиночка продолжала деловито грызть и царапать доски. Вот дыра увеличилась настолько, что кошка смогла протиснуться внутрь. Устроившись на старом мешке, Варда начала вылизывать израненные лапы и вытаскивать занозы. Наконец, когда лапы были очищены, кошка вздохнула и свернулась клубком, распушив шерсть. Измученная, она сразу провалилась в сон.

    Из темноты донёсся тихий зов, и Варда открыла глаза. Заметённый снегом сарай исчез, кошка сидела на уютной лесной полянке, залитой солнечным светом. Посредине поляны сидели три кота: серебряный коренастый кот с кривой нижней челюстью, гибкий чёрный воитель, небольшой тощий чёрный кот – и пушистая голубовато-серая кошка с мудрыми синими глазами.
- Приветствуем тебя, Варда, - обратилась к одиночке кошка. - Я - Синяя Звезда, бывшая предводительница Грозового клана.
- Я – Метеор, бывший предводитель Речного клана, - представился серебряный кот.
- Меня зовут Чёрная Звезда, - добавил лоснящийся чёрный кот. - Я – бывший предводитель клана Теней.
Последний кот, тощий и маленький, шагнул вперёд, неловко наступая на одну лапу.
- Я – Колченогий, бывший глашатай клана Ветра.
Варда почтительно склонила голову. Она догадывалась, что видит сон, и в этом сне к ней пришли предки-воители лесных котов.
- Мы знаем, куда и зачем ты идёшь, - Синяя Звезда с уважением посмотрела на чёрную одиночку. - И спасибо тебе за заботу о наших старейшинах.
Варда смущённо опустила голову. Она считала, что не совершила ничего героического – любой кот на её месте обязан был сделать то же самое.
- Древние кланы лесных воителей открыты для тебя, - продолжал Колченогий. - У тебя есть право выбора. Четыре клана, четыре разных судьбы. Мой клан живёт на вересковой пустоши. Грозовой клан, - кот махнул в сторону серой кошки хвостом. - Привык жить в лесах. Речной клан извечно обитает у воды. Клан Теней живёт на болотистой местности и в сосняке. Итак, теперь ты знаешь основы жизни каждого клана. Звёздные предки ждут твоего слова.
- И с уважением отнесутся к твоему выбору, - добавил Метеор, а Чёрная Звезда доброжелательно кивнул Варде.
- Я хотел бы кое о чём предупредить тебя, - чёрный кот поднялся и посмотрел на одиночку. - Дело в том, что кланы доберутся до своей новой территории в конце осени. Все воины слабы, голодны и озлоблены. Тебе лучше дождаться сезона Юных Листьев, когда жизнь станет проще.
- Я понимаю, - кивнула Варда. Коты радостно замурлыкали.
- Удачи тебе, будущая воительница! - пожелал Метеор, и Звёздные коты исчезли в зелени леса, окружавшего поляну.
Варда долго смотрела туда, где скрылись призрачные воители, потом свернулась на прогретой солнцем траве. Её шерсть словно отяжелела от тепла, и кошка провалилась в сон.

***

    Темнота и холод сомкнулись над головой Варды, шквал ледяного ветра обрушился на сарай. Вздрогнув, кошка вскочила, разминая затёкшие лапы. Только что увиденный сон не шёл у неё из головы. Значит, Звёздный клан действительно существует, и ей предначертана дорога воительницы. Приободрившись, Варда огляделась, чтобы исследовать сарай.
    Он был совсем старый – настоящая развалина. Ощупывая стены и окружающие предметы вибриссами, Варда прошла несколько метров вглубь. Шерсть кошки встала дыбом, когда чуткий нос ощутил мышиный запах. Уши шевельнулись, выделяя самые слабые шорохи. Вот в углу раздалось попискивание – беззаботная мышь что-то обнаружила – и чёрная кошачья тень накрыла её когтистыми лапами.
    Торопливо прикончив мышь, Варда вернулась на мешок. Это была толстенькая полёвка – очевидно, она сделала в сарае кладовую. Кошка с жадностью принялась за еду и вскоре не оставила от мышки ни кусочка.
    Ночь стояла над полями, небо затянули серые тучи. Снегопад прекратился, а воздух стал заметно теплее. Варда вновь побежала на север, не сводя льдистых глаз с горных вершин. Холод обжигал ранки на её лапах, но кошка и не думала останавливаться. Вот она оказалась перед проволочным загоном. У самой земли прутья были отогнуты, на ограде висел давешний клок чьей-то тёмной пушистой шерсти. Прекрасно понимая, что дыра для неё маловата, Варда побежала вдоль сетки, отыскивая столбы, на которых крепился забор. Может быть, если она найдёт один такой, то сможет взобраться на него и спрыгнуть с другой стороны? Вот кошка увидела один из столбов, сжалась в комок и резко взлетела в воздух. Уцепившись за верх столба, она начала подтягиваться, отчаянно царапая сетку задними лапами. Отталкиваясь от ячеек, Варда взобралась наверх и перевела дух. Свалившись в неглубокий снег по другую сторону забора, Варда зашипела – её ухоженная шерсть опять намокла. Ладно, могло быть и хуже. Кошка помчалась по заснеженному полю навстречу далёким горам.

    Восход солнца Варда встретила в предгорьях. Тёплый ветерок принёс ей совсем слабый запах нескольких котов, и одиночка узнала запахи воинов, приходивших к ней во сне. Значит, ей удалось почуять след, оставленный ушедшими кланами. Варда постаралась бежать быстрее, рассчитывая к середине дня добраться до подножия гор. К вечеру она уже шла по каменистой тропе среди скал. Равнина осталась позади, и Варда ни разу не оглянулась. Она навсегда покинула родные места, чтобы вступить на путь, указанный ей звёздными воинами.
Лунный свет впервые пробился сквозь тучи, и шапки снега на камнях засеребрились. Варда, прихрамывая, бежала по тропе, осколки камней впивались в её лапы при каждом шаге. Тем не менее, двигалась она довольно быстро, в отличие от измученных котов, шедших по этой дороге несколько дней назад. Пару раз тропа обрывалась разломами, и Варде приходилось прыгать. Ближе к утру ей удалось найти небольшую уютную пещерку, и она свернулась в ней калачиком. Лапы саданило, и охотиться кошка не рискнула. Вместо этого она старательно почистила лапы от песка и мелких камешков, потом уткнулась носом в хвост и закрыла глаза.
    Серым безрадостным утром Варда вновь двинулась вперёд. Снег почти растаял, и кошка стала сливаться со скалами, что очень способствовало охоте. Варда никогда не возвращалась на предыдущее место ночёвки. Она чуяла слабые запахи других котов, но они не были похожи на лесные. Неужели кто-то может здесь жить? Варда вздохнула - каждому своё – и продолжила путь. Неожиданно она замерла, услышав хлопанье мощных крыльев – это орёл камнем упал на неё с высоты. Варда отступила на пару шагов и встала на задние лапы, вцепившись в небесного исполина зубами и когтями передних лап. Орёл издал отчаянный клёкот и попытался вырваться, но ни одна птица не могла тягаться с городской грозой котов-разбойников. Варда резко дёрнула орла вниз и навалилась на него, всё сильнее сжимая челюсти. Птица забилась на камнях, сбивая с них снег, потом замерла. С торжеством в горящих глазах Варда начала есть.
    Запахи воинов-изгнанников становились всё сильнее, а однажды Варда как будто заметила вдалеке кошачьи фигуры. Правда, знакомиться с воителями сейчас в её планы не входило, и она тенью метнулась с тропы за скалу. Перескакивая с камня на камень, Варда украдкой присматривала за ослабевшими воинами. Она старалась ничем не выдать своего присутствия и иногда надолго замирала, внимательно прислушиваясь и приглядываясь. Ей часто приходилось думать, куда поставить лапу, чтобы не обрушить на тропу шуршащую струйку камней и песка.
    В одну из прохладных горных ночей Варда устроилась за обломанным деревом, похожим на коготь. Внизу, под скалой, на котором она лежала, была пещера, где расположились изгнанники. Ветер удачно относил её запах, а изрядно испачканная шерсть делала её похожей на большой уступ. Внезапно какое-то движение внизу заставило кошку открыть глаза – симпатичная тёмно-рыжая пушистая кошечка вернулась в сопровождении трёх мускулистых, покрытых грязью котов. Они явно не принадлежали к лесным кланам. Слушая радостные возгласы нескольких лесных воителей, Варда поняла, что раньше они уже встречались. Одиночка осторожно перекатилась на живот и подползла ближе. Она узнала запах троих новых воинов – тот самый, непохожий на аромат кланов. Послушав подольше, Варда узнала, что они из племени Падающей Воды. Вот горные коты повели за собой все четыре клана. Решив, что лучше узнать, где находится их убежище, Варда последовала за ними.
    Проследив путь воинов до пещеры, вход в которую скрывал водопад, Варда быстро вернулась назад. Ей стало ясно, что при таком количестве воинов её быстро обнаружат. Силой она превосходила большинство лесных воителей, но вряд ли смогла бы победить патруль горных котов. Ранее она думала незаметно следовать за кланами через горы, но теперь многое изменилось.
    Попетляв по скалам, чтобы запутать следы, Варда нашла пещерку и забралась внутрь. Ей необходим был совет Звёздного клана. Оставаться здесь с риском быть обнаруженной или идти вперёд? Но дойдёт ли она до дома, обещанного лесным кланам? Варда закрыла глаза, стараясь восстановить связь со звёздными предками изгнанников.
"Вперёд!" - прошептал ласковый голос над её ухом. Варда резко открыла глаза и успела увидеть бледный силуэт трёхцветной кошки, тающий в ночном мраке. Что ж, ответ был очень ясен. Варда потянулась и вышла из своего убежища. Сверху летели редкие снежинки, начиналась метель. Легче всего уходить именно в такую погоду – любая погоня скоро прекратится. Варда взобралась на скалу напротив водопада, в последний раз взглянула на серебристый вход в пещеру, потом бесшумно спустилась на тропу и исчезла в буране.
Долгие дни путешествия ещё больше закалили тело чёрной одиночки, и она летела вперёд, словно стрела. Лапы её загрубели и уже не царапались о камни. Варда всё больше полагалась на интуицию и ни разу не сбилась с пути. Свет Большой Звезды вёл её вперёд, к обетованной земле. О кланах кошка не беспокоилась, как будто зная, что все они доберутся до нового дома, а свет звёзд всё ярче сиял над ней в громадном небе. К середине дня скалы неожиданно расступились, и Варда резко остановилась, глядя на холмы, поросшие вереском. Вдали виднелись зелёные осколки рощ. Кошка шагнула в море цветов и трав, наслаждаясь их запахами, хвост её воинственно торчал вверх. Из-под каждого куста заманчиво пахло мышами и кроликами, и всё здесь казалось сказкой после пустынных скал и уничтоженного Первого Леса.
    Варда замерла, принюхиваясь и прислушиваясь, потом подкралась к кусту и резко бросилась в сплетение ветвей. Вот она показалась вновь, но уже с крольчонком в зубах. Наевшись, Варда решила поискать поблизости дома Двуногих – вполне возможно, что ей удастся незаметно поселиться в каком-нибудь сарае…

0

4

***

    В сумерках одиночка прошла по берегу большого озера, где отражались бесчисленные звёзды, и приблизилась к дому Двуногих, расположенному на окраине елового леса. Она увидела здоровенного чёрно-белого кота и каштановую кошку, но заговаривать с ними не торопилась. Краем глаза Варда заметила, как домашние киски переглянулись и соскользнули с забора в траву. Одиночка начала отступать, следя за передвижениями парочки.
- Давайте поговорим! - крикнула она. - Я не хочу драться!
- А мы хотим! - зашипела в ответ каштановая разбойница. Варда приняла боевую стойку и сощурила льдистые глаза.
- Что ж, тогда я почешу о вас когти! - прогремела она. Её властный голос разнёсся по поляне, и коты на миг остановились. - Подойдите, сельские дуралеи! Я покажу вам, как сражаются воины города!
    Чёрно-белый кот что-то прошипел и кинулся на одиночку. Варда ловко отскочила в сторону, в мгновение ока развернулась и ударила противника в бок всеми когтями. Кот завыл от неожиданности и боли, а Варда уже была на большом расстоянии, готовясь к новой возможной атаке. Неожиданно из кустов позади неё вылетела каштановая и кинулась ей на спину. Она всё-таки умудрилась зайти сзади! Варда резко упала на спину, навалившись на противницу всем весом, и, испуганно засучив лапами, разбойница разжала зубы. Увидев, что второй враг прыгает прямо на неё, Варда резко откатилась в сторону и вскочила – как раз для того, чтобы увидеть, как чёрно-белый котище падает прямо на свою подружку. Раздалось сердитое шипение, и, помятые и израненные, коты поднялись с травы. Льдисто-синие глаза Варды были непроницаемы, а хвост мерно качался из стороны в сторону. Она спокойно ожидала нового нападения. Зашипев от бессилия и злобы, разбойники потащились к забору. Варда с торжеством смотрела им вслед.

    Только после полуночи одиночке удалось отыскать себе дом - заброшенное гнездо Двуногих, находившееся глубоко в лесу. По деревянной лестнице она забралась на мансарду и устроила из соломы неплохое гнёздышко. Её немного беспокоило то, что она ночует на будущей территории Грозового племени, но ведь она опережала их на целых два дня пути. Найдя этот довод разумным, Варда свернулась на подстилке калачиком, укрыв нос пушистым хвостом, и закрыла глаза. Царапины, полученные в бою, немного саданило, но одиночка не обращала на это никакого внимания. За свою жизнь она получала раны пострашнее.
    Разбудили её первые лучи солнца, от которого она уже успела отвыкнуть. Раскидав солому, Варда спустилась по лестнице вниз, крепко цепляясь за перекладины – она привыкла не задерживаться на одном месте дольше ночи. Ей нужно было укромное убежище, куда не могли зайти другие коты. И она собиралась как можно скорее отправиться на поиски.
Бесшумно пробираясь сквозь подлесок Варда неожиданно почувствовала запах котов Грозового клана, а потом услышала крики. Вот наказание! Они же всю дичь распугают своими воплями. Очевидно, неугомонная тёмно-рыжая кошечка опять нашла неприятностей на свою голову. Устроившись в кустах, Варда с усмешкой наблюдала, как крупный полосатый кот топчется на уступе, глядя вниз и думая, что подружка расшиблась. Он был настолько встревожен, что не замечал незнакомую кошку, сидевшую совсем рядом! Убедившись, что кошечка не поранилась и даже чему-то рада, Варда пожала плечами и удалилась. Кто разберёт этих котов?
    К полудню Варда добралась до границы леса и вересковой пустоши. Неподалёку, гораздо западнее, была видна небольшая роща. Варда заинтересованно побежала туда и нашла густо поросшую мхом скалу. Отодвинув занавесь лишайников и мха, кошка обнаружила уютную и обширную пещеру. Скала была глубоко в роще, и воины обоих кланов не могли её обнаружить. Дичи вокруг было вдоволь, а где-то недалеко журчал ручей. Не дом, а сказка. Впрочем, Варде предстояло пережить здесь наступающую зиму, а заодно выбрать клан, к которому она присоединится.
    В памяти всплыли слова Колченогого, и, таская мох на подстилку, Варда невольно думала об отличительных чертах каждого из кланов. Грозовой клан считается самым мудрым и сильным. Воины Речного клана лучше всех плавают и ловят рыбу, коты Ветра самые быстрые, а Теней – расчётливые и скрытные.
- Мне больше подходит Грозовой клан, - произнесла Варда вслух.
- Это твой выбор? - раздался знакомый голос, и одиночка вновь увидела красивую трёхцветную кошку, которая приходила к ней в горах.
- Да, - кивнула Варда, опуская мох. - Могу я узнать твоё имя?
- Конечно, - промурлыкала кошка, исчезая. - Я – Пестролистая, целительница для всех воителей, живущих под звёздами!
Забрав остатки мха, Варда устроила себе мягкую подстилку, потом вновь сходила на охоту. Доев мышь, она отправилась на пение ручья – должна же она знать, где можно напиться. Склонившись над прозрачной водой, Варда посмотрела на своё отражение – сильную кошку со спокойными льдисто-синими глазами и вороньими пёрышками в шерсти. Да, она присоединится к Грозовому клану, но при этом не потеряет и саму себя. Кошка отвернулась от отражения и пошла обратно к пещере, её глаза смотрели уверенно и спокойно. На всё воля Звёздного клана. А ей остаётся лишь ждать…

    Ежевика и Белка вместе бежали по залитому солнцем весеннему лесу. Оба радовались каждому мгновению, проведённому вместе – после долгой ссоры они тянулись друг к другу. Белка следовала за своим другом, когда вдруг почуяла незнакомый запах.
- Ежевика! - окликнула она спутника. Кот обернулся, и Белка многозначительно принюхалась. - Ты ничего не чувствуешь?
Ежевика удивлённо глянул на подругу, но послушно потянул носом воздух. Белка была права – кот сразу почувствовал запах чужака. Аромат был похож на запах Грозового клана, но не принадлежал ни одному из известных ему котов. Даже Угольку, с которым Белка гуляла, чтобы досадить Ежевике. Полосатый воин ощетинился.
- На клан Теней не похоже, - пробормотал он.
- Верно, - отозвался откуда-то незнакомый спокойный голос. - И смотришь ты не в ту сторону.
    Ежевика закрутил головой, пытаясь увидеть таинственного воина. Легко зашелестели папоротники – так ветер ласкает траву – и на поляну вышла огромная чёрная кошка с льдисто-синими глазами. В сиянии дня она казалась ожившим клоком тьмы.
- Кто ты такая? - неприязненно спросила Белка. Кошка перевела на неё взгляд.
- Одиночка. Меня зовут Варда. Имя твоего друга я уже давно знаю. Присматриваю за вами.
- Ты находишься на территории Грозового клана, - добавил Ежевика. Варда усмехнулась:
- Я пришла сюда ещё тогда, когда эта территория только была вам обещана.
Белка хотела сказать что-то обидное, но так и замерла.
- Что ты сказала?!
- Я тоже шла через горы, следом за вами. Вышла из старого леса спустя шесть дней после вашего ухода. Звёздный клан указал мне путь.
- Ты… знаешь о Звёздном клане?
- Я встретила ваших старейшин: Белоснежку и Горностайку, - пояснила Варда. - Помогла им добраться до амбара моих друзей: Ячменя и Горелого. По пути они упомянули о Звёздном клане.
- Так Белоснежка и Горностайка теперь живут у одиночек? - просияла Белка. Варда неторопливо кивнула.
- Я решила, что там они проживут дольше. Звёздный клан давно ждёт их.
Белка погрустнела и опустила хвост, Ежевика прижался к ней.
- Они прожили долгую счастливую жизнь, - спокойно и чуть сочувственно добавила одиночка. - Я о такой жизни могу только мечтать.
- Так ты… - Ежевика вдруг понял, почему она пришла сюда. - Ты хочешь вступить в Грозовой клан?!
- Ты сообразительный, Ежевика, - едва слышно заурчала одиночка. - Зимой я прийти не могла – у вас и так было много хлопот.
- А разве у тебя не было проблем с ручными кисками, когда ты пришла сюда? - нетерпеливо спросила Белка.
- Скорее, это у них были со мной проблемы, - отозвалась кошка. Белка радостно встопорщила шерсть.
- Ты умеешь драться?
- Я пришла из города, который находился недалеко от вашего Первого Леса. Там все кошки умеют за себя постоять.
- Тогда давай проводим её в лагерь, - предложила Белка Ежевике. - В битве с барсуками мы потеряли воина…
- Уговорила, - согласился полосатый воин, переминаясь с лапы на лапу. - Ну, Варда, идёшь с нами?
- Да, - кивнув, коротко ответила кошка. Белка проворно поскакала через заросли, Ежевика поспешил следом. Варда возвела глаза к верхушкам деревьев, вздохнула и последовала за своими провожатыми.

***

    Ежевика первым протиснулся в лаз, служивший входом в лагерь, за ним вошла Варда. Белка замыкала цепочку. Коты, сидевшие на поляне, вытаращились на незнакомку, которая вела себя на удивление спокойно. Огнезвёзд, о чём-то беседовавший с Песчаной Бурей, торопливо поднялся и побежал к ним, палевая охотница тоже подошла узнать, в чём дело.
Чёрная кошка вежливо склонила голову, приветствуя предводителя. Огнезвёзд кивнул ей и перевёл взгляд на Белку с Ежевикой.
- Я вас слушаю.
- Мы шли охотиться, - начал Ежевика. - Только отошли от лагеря, и Белка учуяла её запах, - он махнул хвостом в сторону Варды. - Её зовут Варда, она одиночка…
- Её история просто невероятная! - перебила его Белка. - Она пришла из нашего старого леса следом за нами! Через горы!
- Это правда? - ошеломлённо спросил Дым, разглядывая мощную чёрную воительницу. Варда кивнула.
- Я знаю твою историю, Огнезвёзд. Мы с Коди давние подруги, иногда я навещала и Принцессу, - при этом Белохвост навострил уши и шагнул вперёд. - В общем, я решила, что если уж ты смог жить по воинскому закону, то и я смогу. Я прошла через горы и не считаю, что я слабее лесных воителей. К тому же, - добавила она. - Я уже встречалась с домашними кисками, которые живут на границе клана Теней. Могу сказать точно, что меня они нескоро забудут.
- Ты сразилась с ними в одиночку? - заинтересовался Терновник. Он в своё время уже сражался с этой парочкой вместе с объединённым отрядом Грозового клана и клана Теней и прекрасно знал, на что способны эти разбойники.
- Да, - кивнула Варда. Коты поглядели на неё с уважением, даже сварливые Дым и Кисточка. Огнезвёзд задумчиво обвёл взглядом своих воинов, потом вскочил на скалу и закричал:
- Пусть все коты, способные охотиться самостоятельно, соберутся под скалой на собрание клана!
Варда уселась возле кустов, чтобы хорошо видеть скалу, но не проронила ни слова. Белка искоса наблюдала за ней – эта одиночка была такой величественной и сильной. Рыжая кошка невольно подумала, что хотела бы быть на неё похожей.
    Из воинской палатки вылез Уголёк, следом появился Долголап. Тростинка встала рядом со своим Дымом, а Яролика торопливо вышла из пещеры целительницы. Берёзовик уселся рядом с наставником Угольком, а Белолапка – рядом с Терновником. Даже Листвичка оставила свои обязанности и уселась под скалой, с любопытством поглядывая на незнакомую кошку.
- Коты Грозового клана! - обратился к воинам Огнезвёзд. - Все вы помните страшную битву с барсуками. Тогда наш клан потерял Пепелицу и Сумрака – целительницу и воина. Листвичка стала нашей новой целительницей, но Белолапке и Берёзовику нужно много и упорно тренироваться, чтобы стать воинами. Надо признать, что наш клан ослабел. Но теперь нашлась кошка, которая готова стать воительницей нашего клана.
Уголёк озадаченно поглядел на Белохвоста, и белый кот кивнул в сторону Варды. Долголап тоже посмотрел на неё и округлил глаза.
- Откуда она взялась? - выпалил он, вскакивая. В глазах оруженосцев блестело любопытство.
- Мне кажется, Варде лучше повторить перед всеми свою историю, - и Огнезвёзд взмахом хвоста пригласил одиночку к скале. Белка видела, с каким восхищением малыши смотрят на огромную кошку. Вот она встала на скале рядом с предводителем, и солнце окружило её мерцающим ореолом света.
- Я была одиночкой в городе, которым некогда правило Кровавое племя, - начала она. - Бич предпочитал не связываться со мной, а я не вмешивалась в его дела. Вскоре по городу поползли слухи о том, что Бич собирается подчинить себе лесных котов. Я слышала много невероятных историй, а потом узнала об исчезновении моей подруги Коди. Когда она вернулась, мне передала её слова другая кошка по имени Принцесса. Я сразу же решила навестить Коди и послушать её рассказ. А потом вдруг поняла, что должна была родиться не в городе, среди эгоистичных разбойников, а в клане настоящих воинов. И я пошла по вашим следам.
    Спустя шесть дней после вашего ухода, я пришла в разрушенный лес. Там я встретила двух замечательных кошек: Горностайку и Белоснежку, - многие коты приподнялись, не сводя глаз с чёрной одиночки. - Я помогла им добраться до фермы, где живут Ячмень с Горелым, мои добрые друзья. Думаю, там вашим верным подругам будет лучше.
Кисточка растрогано замурлыкала, а Бурый ласково потёрся щекой о щёку Медуницы. Белоснежка была его матерью, и он был рад услышать о ней хорошие вести.
- Я отправилась следом за вами, - продолжала Варда. - Потому что я знала, что иначе потеряю вас навсегда. Через некоторое время мне удалось не только нагнать вас, но и первой добраться до озера.
- Как это? - не понял Белохвост.
- Вы остались на несколько дней в племени Падающей Воды, - пояснила одиночка. - Я же пошла дальше, на свет Большой Звезды.
- Горные коты вели нас тем же путём, - кивнул Огнезвёзд. - Откуда ты узнала, куда идти?
- Ну… - Варда задумчиво обвела взглядом котов. - Пестролистая сказала мне, что я должна идти вперёд и не дожидаться вас. А до этого ко мне во сне пришли трое предводителей: Синяя Звезда, Метеор и Ночная Звезда. От клана Ветра пришёл глашатай Колченогий. Они сказали, что моё место здесь. Я верю звёздным предкам.
На поляне воцарилась тишина. Коты потрясённо смотрели на бесстрашную чёрную кошку, которая в одиночку прошла горы за кланами, о которых только слышала.
- Когда я пришла сюда, у меня возникли некоторые разногласия с ручными котиками, которые живут в доме людей около соснового леса, - продолжала Варда. - Мы сразились, и я одержала победу. Потом переночевала в заброшенном доме, в вашем лесу. А на следующее утро нашла себе уютную пещеру в роще на западе. Я знала, что зимой вам трудно, поэтому не появлялась, чтобы вы не делились своей пищей. Вы и так достаточно настрадались в старом лесу. Сейчас я решила, что время пришло. Принимать меня или нет – решать вам.
Поклонившись предводителю, Варда спустилась со скалы и вернулась на своё место у кустов. Огнезвёзд взмахнул хвостом, призывая клан к порядку – коты начали перешёптываться, поглядывая на чёрную одиночку.
- Теперь я задаю вам вопрос: примем ли мы в наш клан новую воительницу? - крикнул он. Кисточка поднялась с земли.
- Я считаю, что мы обязаны принять её, - сказала она. - А остальные кланы пусть хвосты кусают от зависти!
Собрание одобрительно зашумело.
- Она верит в звёздных предков, - добавила Листвичка, с уважением глядя на Варду. - А Звёздный клан верит в неё.
- Я согласен с Кисточкой. К тому же, я думаю, что мы должны принять в клан и Урагана с Речушкой, - объявил Дым, а Тростинка кивнула. Ураган со своей подругой совсем недавно поселился в клане, и многие воины считали, что им не место в лагере грозовых воинов, ведь Ураган был полукровкой, а Речушка и вовсе пришла из племени горных котов.
- Я рад, что ты изменил своё мнение насчёт них, - усмехнулся Огнезвёзд. Кисточка поддержала друга одобрительным кивком. Похоже, благодаря появлению Варды, грозовые воины стали лучше относиться и к Урагану с его верной подругой. Они, наконец, поняли, что преданность не измеряется чистотой крови, и Ежевика был очень рад тому, что его старых друзей всё же приняли в Грозовой клан.
- Варда, Ураган, Речушка! - провозгласил Огнезвёзд. - Добро пожаловать в Грозовой клан.

Эпилог

    Пушистая чёрная кошка вывела патруль к берегу озера. Её шерсть сияла в лучах заката, а глаза светились уверенностью. Её мечта исполнилась – она стала воительницей дружной кошачьей семьи, где вечен воинский закон и верность. Очень скоро луна полностью откроет свой лик, и Варда впервые помчится на Совет вместе со своим кланом под взглядами звёздных предков.

0

5

~ Я - ночь. ~

***

Тёплые лучи утреннего солнца залили золотым сиянием овраг, окружённый отвесными скалами и поросший кустарником. Где-то вдалеке защебетала проснувшаяся птица, её песнь подхватила другая… Ветки боярышника, росшего на краю оврага, зашевелились, и из глубины куста неторопливо вышла огромная чёрная кошка с длинной шерстью и пучком вороньих перьев, вплетённым около левого уха. Настороженно оглядев спящий лагерь своими льдисто-синими глазами, Варда кивнула Белохвосту, сидевшему на страже у входа. Тот зевнул, одновременно следя за зарослями ежевики, которые служили оградой. С трудом протиснувшись в узкий лаз, чёрная кошка поднялась по пологому склону оврага и скрылась в зарослях кустарника. Лес постепенно пробуждался, солнце блестело на траве и листьях. Варда предпочитала охотиться в одиночку и часто выходила утром. Сейчас она замерла на мшистом валуне, наслаждаясь свободой. По сравнению с пропахшим вонью городом лес казался ей сказкой. Кошка невольно замурлыкала и тут же оборвала себя: охота прежде всего.
Наступила долгожданная весна, и все племена смогли вздохнуть свободно. Варда помнила, какие схватки вспыхивали ещё недавно на границах, поэтому тоже радовалась затишью. Спрыгнув с валуна в траву, кошка бесшумно пошла по направлению к границе с кланом Ветра.
Солнце расцвечивало землю под деревьями светлыми пятнами, Варда чувствовала это тепло на своей шерсти, которая словно тяжелела. Услышав чьи-то осторожные резкие прыжки, кошка замерла, насторожив уши и принюхиваясь. Мгновенно определив, что рядом белка, охотница припала к земле и поползла на звуки. Вскоре она смогла разглядеть впереди, меж веток, рыжую шёрстку зверька, и осторожно проскользнула в глубину куста. Прижав уши, чтобы не поцарапать их об ветки, кошка ещё раз удостоверилась в том, что добыча по-прежнему беспечно скачет впереди, и одним мощным прыжком вылетела наружу. Белка забилась в её когтях, но Варда сразу же сомкнула челюсти на её горле. Встряхнув безжизненное тельце, кошка выпрямилась и обвела взглядом лес.
Что-то изменилось. Варда чувствовала чьё-то незримое присутствие, хоть и не чуяла запаха. Замерев, кошка попыталась поточнее определить место, где находится этот незнакомец.
«За спиной», - теперь Варда услышала глухой шорох, тут же растаявший в тишине. Неожиданно обернувшись, воительница чёрной молнией прорезала золотистый воздух и обрушилась сквозь заросли. Она упала на что-то мягкое и плотное, и это что-то неистово задёргалось, путаясь в траве. Варда мгновенно пригвоздила его к земле и впилась ледяным взглядом в ошеломлённые голубые глаза незнакомца.
Это был крупный белый кот. Опрокинутый на спину и обездвиженный, он съёжился и прижал уши. От него пахло страхом и растерянностью, шерсть топорщилась, и в ней запутались колючки. Он явно не ожидал такого сурового приёма.
- Кто ты такой?! - рявкнула Варда, отчего кот мелко затрясся. - Ты находишься на территории Грозового клана. Что тебе здесь нужно?!
- Я… меня зовут Снежок, - выдавил он. - Я никому не хотел причинить зла.
Льдисто-синие глаза сузились, Варда внимательно посмотрела на нарушителя. Да, от него шёл запах леса и травы, но при дальнейшем исследовании кошка уловила едва различимый запах Двуногих.
- Стало быть, потерялся, - вздохнула она. - Ты жил у людей, так?
- Да, - немного успокоившись, кивнул Снежок, по-видимому, уразумев, что прямо сейчас эта страшная кошка убивать его не собирается. - Точнее говоря… они меня выбросили.
Варда задумчиво пошевелила ушами. Бедняга даже не догадывается, в какую жизнь его толкнули те, кому он доверял. Кошка вздохнула и вновь перевела на него взгляд.
- Вздумаешь бежать – всё равно догоню, так что сиди спокойно, - проворчала она, отпуская его. Снежок перекатился на живот и поднялся на лапы, в его длинную шерсть набились теперь прутики и песок.
- Давно ты бездомный? - кошка уселась напротив него, не сводя с собеседника пронизывающего взгляда.
- Нет, я провёл в лесу только эту ночь, - потупился Снежок. - Хозяева остановили машину на обочине, вылезли сами и открыли дверцу. Я вылез, чтобы осмотреться… а они сели в машину и уехали.
Вид у кота стал расстроенный и несчастный. Варда почувствовала слабый укол вины. Наверное, увидев её, бродяга обрадовался и решил подойти, а она так его встретила…
- Прости, что я напала на тебя, - извинилась она. - У нас в клане к нарушителям границ суровое отношение.
- Я так и понял, - кивнул Снежок. - Это я виноват, что пришёл сюда. Не беспокойся, я сейчас уйду.
- Увы, это будет непросто сделать, - мрачно посмотрела на него кошка. - Вон там, за ручьём, тебя встретят бойцы клана Ветра, а если пойдёшь в противоположную сторону, то сначала нарвёшься на воинов моего клана, а если повезёт вырваться от них, то на клан Теней.
Белый бродяга совсем приуныл и прижал уши.
- В твоём возрасте люди уже не возьмут тебя, - задумчиво проговорила Варда. - К амбару на окраине пастбища тебе тоже не добраться – для этого надо перейти территорию клана Ветра, а они с некоторых пор стали очень серьёзно относиться к границам…
- Но что же мне тогда делать? - обескураженно спросил Снежок. Варда хотела ответить и вдруг подскочила, взволнованно принюхиваясь.
- Утренний патруль! - прошипела она. - За мной, Снежок!
Кошка прыгнула в заросли мимо него, бродяга развернулся и бросился за ней. Сердце его бешено стучало от страха, трава и ветки больно хлестали по бокам и мордочке. Вот чёрный кончик хвоста провожатой растаял в зарослях, и Снежок беспомощно замер.
- Чего застыл? - раздался чуть сбоку громкий шепот, и кошка вновь появилась перед ним. - Хочешь, чтобы нас догнали?
Едва переведя дух, Снежок помотал головой и помчался следом. Лес вокруг них смешался в одно многоцветное пространство.
«Как она ещё разбирает, куда мы бежим?» - пронеслось в голове Снежка. Внезапно свет стал ярче, и, замедлив бег, кот разобрал, что лес остался позади, а под лапами серый асфальт дороги. Чёрная охотница уже была на другой стороне и махала ему хвостом. Собравшись с силами, Снежок пересёк дорогу, опасливо сжавшись в ожидании машин, и потрусил по обочине.
- Не беспокойся, дорога старая, - фыркнула Варда. - Если по ней и поедет машина, мы узнаем об этом издалека. Иди за мной.
- Хорошо, - пробормотал кот. Варда привела его к старому дому, провалы его пустых окон производили угнетающее впечатление.
- Было время, когда я здесь ночевала, - Варда махнула хвостом на второй этаж. - Но с тех пор сюда стали часто наведываться патрульные моего клана, так что здесь нам лучше не задерживаться. Я отведу тебя туда, где меня не обнаружили, когда я была одиночкой.
- Так ты… тоже была сама по себе? - озадаченно спросил Снежок, немного восстановив дыхание.
- Моя история гораздо длиннее твоей, - дёрнула ухом кошка, ветер взъерошил шерсть и вплетённые в ней вороньи перья. - Когда-то я перешла через горы, холодной зимой… И уже потом вступила в клан.
Краем глаза она заметила, как Снежок задумчиво постукивает хвостом по земле, и повернулась к нему.
- Скажи… я могу стать воином? Таким же как ты? - спросил кот. Варда ожидала этого вопроса и оценивающе обвела бродягу взглядом. У него были мощные длинные лапы и сильное тело. Правда, он не привык к таким нагрузкам, подумала Варда, но это легко исправить…
- Сможешь, - кивнула она. - Но учти: тебе придётся очень упорно учиться.
- Я готов! - без колебаний ответил Снежок, и в его глазах Варда заметила страх одиночества. - Только расскажи, что нужно делать.
- Для начала, дойти до твоего нового дома, - спустила его с небес на землю кошка. - Потом я научу тебя охотиться, по крайней мере, расскажу основы этого мастерства. Я не смогу постоянно быть с тобой – сам понимаешь: охота, патрулирование… Так что отрабатывать навыки тебе придётся самому. А сейчас идём – мы ушли не так далеко, как хотелось бы.
- Хорошо, - и Снежок побежал следом за ней по обочине.

К полудню Варда привела своего нового друга в ту самую рощу, где она когда-то жила. Перед этим она показала Снежку пограничные метки, чтобы он представлял себе, где находится граница.
- Здесь кончается территория нашего клана. Запомни это место хорошенько, чтобы не попадаться на глаза нашим патрульным, - теперь она говорила быстро, стараясь запихнуть в голову Снежка побольше знаний. Оставив кота на краю поляны, Варда обследовала бывшее жилище и убедилась, что кроме неё здесь больше никто не останавливался. Запахов других кланов тоже не было, и это обрадовало кошку. Она вылезла наружу и поманила Снежка.
- Всё спокойно. Иди сюда.
Кот опасливо приблизился и пролез в пещеру следом за ней. Внутри было прохладно и пахло травой. Странные глаза Варды сверкали во тьме в глубине логова.
- Так, мох надо выкинуть и принести нового, - пробормотала она и взяла в пасть охапку. Снежок тоже подобрал пук и вынес на поляну. Так ходка за ходкой они очистили пещеру и отнесли использованный мох подальше от поляны.
- Теперь иди сюда, - Варда перебежала через поляну и одним грациозным прыжком вскочила на большой узловатый корень. - Вот здесь есть свежий мох. Его тут много, так что можно не беспокоиться.
Снежок тоже запрыгнул к ней и посмотрел вниз, где пушился изумрудый мох. Кошка спустилась и начала царапать дерево, отрывая куски для будущей подстилки. Снежок стал ей подражать, и вместе они быстро перетащили новый мох в пещеру.
- Лучше почаще меняй его и проверяй, нет ли клещей, - посоветовала Варда, разложив последний пучок. - Ручей тут рядом, его слышно даже с порога пещеры. Дичи тоже полно. Если ты устал, я вернусь позже и покажу тебе, как охотиться.
- Лучше сейчас, - торопливо попросил Снежок. - Я ничего не ел с самого утра.
- Ну, хорошо, - милостиво кивнула Варда, обернувшись на пороге пещеры. - Тогда не отставай. Ох, что мне светит за такую отлучку из лагеря? - понизив голос, пробормотала она.

Варда повела ученика вглубь рощи, прислушиваясь и принюхиваясь. Метки метками, но земли грозовых котов и клана Ветра совсем рядом…
- Запомни, идти надо так, чтобы даже ты сам себя не слышал, - начала она. - Здесь совсем густая трава, поэтому полагайся больше на нюх и слух. Глаза помогут тебе только тогда, когда ты подойдёшь к добыче совсем близко. И запомни, как пахну я. Пока что этот запах будет говорить тебе только об опасности.
Снежок сосредоточенно кивнул, но промолчал. Варда едва заметно усмехнулась: этот кот оказался прилежным учеником.
«Возможно, из него и выйдет толк. Но пока что ему надо хотя бы научиться добывать себе еду, иначе он долго не протянет».
- Кстати… как тебя зовут? - осторожно спросил Снежок и поспешно добавил: - Просто я даже не могу поблагодарить тебя за помощь…
- Моё полное имя – Варда Тень Ворона, - представилась она. - Но все зовут меня просто Вардой.
- Спасибо, Варда, - искренне произнёс Снежок, отчего шерсть Варды поднялась дыбом. Кошка сама не понимала, что так насторожило её, поэтому отвела взгляд.
- Смотри и повторяй за мной, - она приняла охотничью стойку и сделала несколько плавных шагов вперёд, потом выпрямилась и обернулась к ученику. Кот неуверенно посмотрел на неё и повторил. Варда озадаченно пошевелила ушами – похоже, Снежок был прирождённым охотником!
- Ну, как? - спросил кот, обеспокоенный её молчанием.
- Очень хорошо, - одобрительно кивнула Варда. - Тогда отработаешь навыки на реальной добыче…
Продолжая объяснения, она привела его к старому дубу. Там она понизила голос:
- Чувствуешь что-нибудь?
- Мышь, - прошептал Снежок, осторожно поведя носом в сторону серого комочка, копошившегося у корней. Варда едва заметно кивнула, и кот медленно принял охотничью стойку. Вот он приблизился к добыче на нужное расстояние, напружинил лапы и прыгнул. Когда Снежок обернулся, в его зубах болталась мёртвая мышка.
- Это можно есть? - неразборчиво осведомился он, скосив глаза на добычу. Варда кивнула и усмехнулась.
- Конечно, можно. Привыкай.
Кот начал есть и поднял мордочку, глаза его сияли от восторга.
- Никогда в жизни не пробовал ничего подобного! И я даже сам её поймал!
- Ну, вот, а ты беспокоился, - подмигнула ему Варда. - Дорогу к пещере запомнил?
- Да.
- Тогда я побежала. Загляну к тебе завтра, - и кошка, махнув на прощание хвостом, скрылась в зарослях.

0

6

Запах бродяги прочно пристал к шерсти Варды, и воительница покаталась по асфальту старой Гремящей тропы. Теперь кошка беспокоилась по-настоящему – она очень долго провела вне лагеря, и соплеменники наверняка начали волноваться… Поймав на опушке леса упитанного кролика, Варда углубилась в лес. Там она поймала сойку и вошла в лагерь, волоча добычу. Рыжая Белка заметила вошедшую и побежала навстречу.
-  Варда, где же ты была?
-  Около старого гнезда Двуногих,  -  ответила кошка, опустив ношу на землю.  -  Осмотрела всё, а заодно и поохотилась…
-  Вот это здорово!  -  промурлыкала подошедшая Белолапа.  -  Ты не против, если я отнесу кролика Кисточке с Долгохвостом?
-  Конечно, неси, а сойку лучше отдать Тростинке и котятам,  -  кивнула Варда. Она почти успокоилась – оправдание было вполне убедительным. Украдкой оглядевшись, кошка подняла птицу и пошла к густым зарослям ежевики, где находилась детская. Остановившись у входа, она негромко мяукнула, предупреждая о своём присутствии.
-  Привет, Варда!  -  донёсся изнутри радостный голос Ромашки.  -  Заходи. Ты у нас нечасто бываешь.
-  Простите, слишком много дел,  -  чёрная кошка вошла в ясли и опустила перед королевами сойку.  -  Вот, это вам.
Лисёнок и Ледышка проснулись и выкатились из гнёздышка. Увидев гостинец, они торопливо поблагодарили охотницу и начали дёргать птицу туда-сюда. Ромашка помогла им ощипать её, и малыши дружно зачавкали. Варда задумчиво смотрела на них, скоро малышам предстояло стать учениками и навсегда покинуть ясли. Наверное, они очень волнуются…

        Тепло разлилось по шкурке Воробушка приятной тяжестью, стоило ему выйти из пещеры на поляну. Пепелинка уже поправлялась, и Листвичке с трудом удавалось уследить за ней. Кроме дочери Медуницы и Бурого больных не было, и Воробушек наслаждался заслуженным отдыхом. Он вспомнил недавнее бегство из подземелья и невольно поёжился. Темнота и холод невидимых стен ещё долго будет в его памяти. Хорошо ещё, что Листопад пришёл на помощь…

        Внезапно Воробушек замер и насторожил ушки, ощутив чьё-то гнетущее беспокойство. Это было настолько неожиданно, что он даже растерялся. Волны настороженности шли из яслей, и это ещё больше удивило серого котика. Он поднялся и подошёл ближе, услышав тихое постукивание пушистого кошачьего хвоста по земле. Не успел Воробушек ничего предпринять, как до него донеслись шаги, и воздух окутался слабым ароматом вишни. Этот запах всегда окружал Варду, сейчас чёрная воительница вышла на порог яслей, и Воробушек ясно понял, что эти странные эмоции принадлежат ей.
-  Что-то с котятами?  -  спросил он, прищурив незрячие глаза.
-  Нет, всё в порядке,  -  спокойно ответила кошка, но Воробушек почувствовал оттенок беспокойства, который она старательно прятала в своей душе.  -  Если хочешь, можешь сам взглянуть.
        Она отошла в сторону, и Воробушек протиснулся в ясли. Котята весело возились друг с другом, матери довольно переговаривались, и не было никаких признаков болезни. Но почему Варда ведёт себя так странно? Он обернулся, но запах вишни уже растаял в тёплом воздухе. Варда ушла.
«Может быть, Остролапка знает, в чём дело?  -  пошевелил ушами Воробушек.  -  Варда никогда так не беспокоилась…»
Торопливо кивнув королевам, он вышел из яслей и направился к пещере учеников. Гнёздышко Остролапки пустовало, наверное, Бурый взял её на охоту. Со смешанным чувством разочарования и обиды Воробушек вернулся к Листвичке.
-  Как дела, Воробушек?  -  спросила Пепелинка, подбрасывая комочек мха.  -  Представляешь, совсем скоро я снова смогу тренироваться!
-  Поздравляю,  -  коротко отозвался Воробушек, положив перед ней полёвку.  -  Вот, я принёс тебе поесть.
-  Вот спасибо!  -  обрадовалась кошечка, подтянув еду поближе. Воробушек повернулся к Листвичке.
-  Нужна помощь?  -  спросил он. Целительница опустила на пол охапку душистых трав и зевнула.
-  Пока что других больных у нас нет, а с этой непоседой я и сама справлюсь,  -  ответила Листвичка.  -  Сейчас надо бы набрать паутины и корней лопуха, но я занята здесь… Если бы ты взял кого-нибудь в помощь и сходил за всем этим, было бы неплохо. Сам знаешь – зелёного кашля сейчас не будет, стало тепло, а вот ран и вывихов у наших котов станет больше. Да и отравлений тоже.
-  Взял бы с собой Остролапку,  -  посоветовала Пепелинка, закончив еду. Воробушек покачал головой.
-  Нет, их с Бурым нет в лагере, а Львинолап с утра ушёл с Угольком на охоту.
Он почувствовал себя брошенным и понурился. Внезапно Листвичка вздрогнула, и шерсть Воробушка встала дыбом.
-  Варда! Рада тебя видеть? У тебя всё в порядке?
-  Да, всё нормально,  -  кивнула воительница, но Воробушек всё равно чувствовал её полускрытое волнение.  -  Как у вас дела?
-  Ты не могла бы помочь Воробушку сходить за паутиной?  -  попросила Листвичка.  -  Сейчас самое время заготавливать травы, а я очень занята. Собирайте всё, что увидите по пути.
-  Конечно, не вопрос,  -  подмигнула Тень Ворона.  -  Воробушек, ты готов?
-  Да,  -  котик поднялся и вышел из пещеры. Варда шла рядом, иногда касаясь чёрным носом его пушистого бока. Неподалёку о чём-то болтали Яролика с Белохвостом, а у входа сидел Терновник.
-  Мы за травами,  -  Варда повела хвостом в сторону Воробушка.  -  Ты не видел Остролапку?
-  Они с Бурым скоро вернутся,  -  отозвался воин, приветливо кивнув.  -  Ушли на охоту после того, как я сменил Белохвоста. Не беспокойтесь, с ними всё будет в порядке.
-  Хорошо,  -  улыбнулась Варда и первой протиснулась в лаз. Воробушек пролез следом, догадавшись, что воительница специально спросила у Терновника про Остролапку, чтобы успокоить его.
-  Спасибо,  -  он выпрямился и пошевелил усами.  -  Куда теперь?
-  Если нужна паутина, мы можем дойти до старого гнезда Двуногих,  -  задумчиво произнесла Варда.  -  Там её наверняка много. Мята нам пока не нужна, пусть растёт. А по дороге будем смотреть, что ещё попадётся.
Они пошли через лес, тщательно принюхиваясь. Вскоре Варда уже тащила несколько корешков окопника, а Воробушек – ноготки. Деревья впереди стали реже, и коты вышли на поляну перед Гремящей тропой. Варда огляделась, прислушалась и, не заметив ничего подозрительного, перевела Воробушка к гнезду. Пока он собирал травы в саду, воительница порыскала по дому и набрала паутины. Воробушек встретил её на крыльце.
-  Идём домой,  -  кошка подняла корешки и листок, в который была бережно завёрнута паутина.

        Были уже сумерки, когда Варда и Воробушек возвращались в лагерь. Котик заметил, что спутница неразговорчива, а шерсть её иногда взъерошивается, словно она вспоминает о чём-то тревожном. Не понимая причин её беспокойства, Воробушек попытался проникнуть в мысли Варды, но холодный полумрак её души скрывал все чувства. В этом смысле сознание воительницы было похоже на чёрную траву того странного леса, где Воробушек впервые встретил Звездоцапа. Ни звуков, ни ощущений, ни малейшей подсказки.
        Утомившись, котик замедлил шаг и опустил траву. Варда молча оглянулась и остановилась, её глаза были спокойными, словно она была уже не здесь, а где-то далеко. Наверное, она слишком устала, чтобы уделять время своим воспоминаниям…
-  Ты в порядке?  -  спросила Варда, усевшись около старого пня.  -  Если хочешь, я понесу и твою часть.
-  Не беспокойся, я справлюсь,  -  покачал головой Воробушек.  -  Давай пойдём быстрее, а то совсем стемнеет.
Варда только кивнула, подобрала свои травы и пошла вперёд. Солнечные лучи постепенно гасли, наползала темнота. Воробушек слышал, как взлетают из зарослей потревоженные мотыльки, как шелестит трава под лапами котов. Усталость накатывалась на него всё сильнее. Наконец, Воробушек пролез в лаз следом за Вардой и с облегчением вздохнул, услышав знакомые голоса.
        Из пещеры целителей вылезла Листвичка и направилась навстречу вошедшим, вместе они дотащили травы до пещеры. Воробушек едва переставлял лапы,
Варда подтолкнула котика в сторону пещеры, несмотря на его вялые протесты, ласково потёрлась носом о его щёку и, коротко попрощавшись с Листвичкой, отправилась к кусту боярышника. Внезапно она почувствовала на себе чей-то взгляд и, осторожно оглядевшись, поняла, что за ней наблюдает Терновник.
«И чего ему от меня понадобилось?  -  взъерошилась Варда, демонстративно не оборачиваясь.  -  Мало здесь других кошек, что ли?»
Она прошла к палатке воинов, где мирно спали Берёзовик и Белолапа, и опустилась на свою подстилку. Мох был свежий, кошка свернулась чёрным мохнатым клубком и закрыла глаза. Наверняка завтра назначат в патруль.
«Нужно не забыть повидать Снежка,  -  подумала кошка, засыпая.  -  Надеюсь, с ним всё в порядке».

0

7

***

        Беглый солнечный зайчик пробежал по носу Варды, кошка открыла глаза и подняла голову. Было раннее утро, лагерь только-только начал просыпаться. Чья-то тень появилась у входа в палатку, и внутрь заглянул Терновник.
-  С добрым утром,  -  вежливо поздоровался он.  -  Я веду патруль к границе с кланом Теней. Не хочешь пойти?
-  Хорошо,  -  спокойно ответила Варда, отряхнула приставшие комочки мха и вышла на поляну. Со вчерашнего дня кошка ничего не ела, но решила не задерживаться и перекусить по дороге. Возможно, даже удастся после патрулирования отпроситься одной на охоту…
-  А ты… ты не хотела бы поохотиться после того, как мы проверим границу?  -  осторожно спросил кот, пошевелив ушами. Варда покачала головой.
-  Извини, но у меня есть дела.
-  Ясно…  -  Терновник говорил как ни в чём ни бывало, но в голосе его послышалось разочарование.  -  Но если вдруг что-то будет нужно, я помогу.
«Скорее ежи полетят, чем я пойду к кому-то за помощью»,  -  льдисто-синие глаза кошки недобро сузились, но она ничем другим не выдала своего раздражения.
-  Спасибо, Терновник,  -  поблагодарила она. Бурый кот с надеждой посмотрел на неё и взмахнул хвостом, подзывая Долголапа и Мышонка. Вот из воинской палатки вылез Бурый, а из пещеры учеников выкатилась Остролапка.
        Выбежав из лагеря, патруль помчался к границе. Лес стал редеть, и вскоре коты оказались на большой поляне, по которой протекал ручей. Когда-то эта территория была спорной, и кланам с трудом удалось договориться. Терновник вывел патруль к пограничным меткам, и коты начали обследовать их.
-  Чуть раньше нас проходил патруль,  -  сообщил Мышонок, принюхиваясь. Варда подошла ближе, и вдруг глаза кошки сузились, шерсть встала дыбом.
-  Что-то случилось?  -  услышала она настороженный голос Терновника. Внутри у неё всё похолодело – кошка почувствовала слабый удар, потом ей показалось, что она летит куда-то вниз.
-  Варда?  -  озадаченно повторил Терновник, и подбежал ближе.  -  Тебе плохо?
-  Нет… не мне…  -  прошептала Варда, пытаясь понять, что означают эти ощущения. Но откуда поблизости можно упасть?
        Мост! Кошка рванула направо и помчалась вдоль ручья. Её охватил ужас, и Варда начала вглядываться вперёд, пытаясь разглядеть хоть что-то. У самого берега, прямо под мостом, лежало что-то грязно-рыжее, а вдалеке слышался угасающий рёв мотора.
        Подбежав ближе, Варда поняла, что это тело Рябинника, рыжего воина клана Теней. Кот неподвижно лежал на камнях, задние лапы и хвост свесились в воду.
-  Он мёртв?  -  испуганно прошептала Остролапка. Весь патруль уже был рядом с мостом. Варда прижалась ухом к боку кота и замерла. Сначала ей показалось, что всё кончено, но через несколько секунд она различила слабые удары сердца, а бок раненого слегка приподнялся и опустился. К тому же, тело не было холодным. Кошка вскочила на лапы.
-  Кто-нибудь, бегите за Листвичкой, скорее! Он жив!
Мышонок махнул хвостом и молнией помчался по берегу обратно, а Варда осторожно передвинула раненого так, чтобы он не лежал в ледяной воде. Глаза Рябинника приоткрылись, он перевёл на Варду затуманенный взгляд.
-  Не двигайся, сейчас придёт Листвичка,  -  зашептала Остролапка, вздрагивая от страха. Однако кот дёрнулся, и Варда увидела, что он пытается что-то сказать.
-  Котёнок…  -  выдавил он.  -  На мосту… он упал в ручей.
-  Наверное, малыш сбежал из лагеря,  -  предположил Долголап.
-  Ждите здесь,  -  велела им Варда.  -  Терновник, пошли. Мы не можем просто так допустить, чтобы котёнок погиб.
Она в последний раз посмотрела на Рябинника и побежала за мост. Течение было довольно сильным, кошка замерла, вглядываясь в волны. Среди ропота ручья почти ничего не было слышно, а сверху загрохотало чудище. Терновник прижал уши и сжался – лесные коты не переносили машин. Варда же привыкла к ним и досадливо зашипела – грохот перекрывал все звуки. Вдруг из всего этого шума послышались высокие нотки кошачьего плача, и кошка помчалась на звук. Терновник последовал за ней, перескакивая по камням и вглядываясь в волны. Мелькнула тонкая лапка, и кот прыгнул в воду, через пару секунд он поднялся, держа за шкирку мокрого рыжего котёнка. Варда подбежала к Терновнику и взяла у него малыша.
-  Он, по-моему, не дышит,  -  выдохнул кот, отряхиваясь. Чёрная воительница вынесла котёнка на траву и начала яростно вылизывать. Убедившись, что это не действует, она взяла его за хвостик и сильно встряхнула. Малыш закашлялся, и у него изо рта полилась вода. Варда опустила его и вновь принялась вылизывать. Теперь котёнок уже начал протестующе пищать.
-  Уже лучше,  -  пробормотала Тень Ворона, поднимая его за шкирку и направляясь к мосту. Терновник побежал рядом, с беспокойством поглядывая на малыша.
-  Если бы не ты, он бы умер,  -  прошептал кот. Варда покачала головой, но ничего не сказала, поскольку рот был занят котёнком.
        Приблизившись, они увидели Листвичку, склонившуюся над Рябинником. Рядом стояли запыхавшиеся Мышонок и Воробушек. Варда опустила котёнка рядом с отцом, и малыш прижался к слипшейся от крови шерсти рыжего воина.
-  Как он?  -  негромко спросил Терновник у Листвички.
-  Раны очень серьёзные,  -  глаза целительницы потемнели от тревоги.  -  Его нужно как можно осторожнее отнести к нам в лагерь.
-  А как же Рыжинка?  -  спросила Остролапка взволнованно.  -  Ведь наверняка весь клан уже ищет их.
-  Наш лагерь немного ближе, давайте не будем медлить,  -  произнесла Варда.  -  Если хотите, я сама пойду и расскажу обо всём Чернозвёзду.
-  Это слишком опасно,  -  ощетинился Терновник. Варда мрачно посмотрела на него.
-  Они мне ничего не сделают. Сейчас они будут рады любым сведениям о пропавших. Я пошла,  -  и она перескочила ручей. Терновник хотел было что-то крикнуть, но Варда мгновенно скрылась в кустах на другом берегу.

        Ориентируясь по самым свежим следам, оставленным патрулём, Варда углубилась в лес. Под лапами пружинила хвоя, а воздух под соснами был чистым и пах смолой. Обратившись в слух, кошка шла по тропе всё дальше, и запахи клана становились всё сильнее. Внезапно она услышала топоток множества лап, и на поляну вылетел отряд во главе со Ржавницей. Рыжая глашатая затормозила, следом за ней стали замедлять бег и другие коты, окружив нарушительницу плотным кольцом.
-  Смотрю, Грозовой клан слишком много себе позволяет!  -  оскалилась Ржавница. Варда посмотрела на неё спокойным и уверенным взглядом.
-  Я пришла не для того, чтобы воровать или шпионить. Ваш воин и ваш котёнок ранены и находятся на пути в лагерь Грозового клана.
-  Огонёк, Рябинник!  -  вскрикнула Рыжинка, выскочив вперёд.  -  Что с ними?!
-  Рябинника на мосту сбило чудище Двуногих,  -  ответила Варда.  -  Он смог сказать, что на мосту был и котёнок. Мы поняли, что малыш упал в ручей, и смогли его выловить. Но Рябинник в очень плохом состоянии.
-  А котёнок?  -  выкрикнула какая-то светлая кошка.
-  Сейчас его жизни ничто не угрожает,  -  объяснила Варда.  -  В любом случае, им уже оказывают помощь. Я же пришла, чтобы предупредить вас.
Спокойствие и уверенность чёрной воительницы сделали своё дело – Ржавница взмахнула хвостом, и коты отступили. Глаза Рыжинки были полны ужаса, одна из кошек стала что-то успокаивающе шептать ей на ухо, но несчастная мать была безутешна.
-  Мы в долгу перед вами,  -  произнесла Ржавница. Варда покачала головой.
-  Ещё неизвестно, удастся ли спасти Рябинника. Хорошо ещё, что накануне мы с Воробушком пополнили запасы целебных трав.
-  Давайте я пойду с ней и помогу,  -  из толпы вышел симпатичный бурый котик с белой грудкой. Он приблизился к Варде и внимательно посмотрел на неё небесно-голубыми глазами. – Меня зовут Пёрышко,  -  представился он.  -  Я целитель клана Теней.
-  Моё имя Варда,  -  ответила кошка.  -  Я провожу тебя,  -  она обернулась к Рыжинке.  -  Как только Огонёк полностью придёт в себя после всего, что он пережил, я принесу его тебе. Просто сейчас он очень напуган и вымок. По правде сказать, он уже не дышал, когда Терновник вытащил его из ручья, но мы действовали правильно, и Огонёк остался жив.
-  Может быть, лучше отвести её к Чернозвёзду?  -  вставил Дубравник. Пёрышко покачал головой.
-  Если мы будем медлить, возможно, Рябинника не удастся спасти. Ржавница, доложи обо всём Чернозвёзду,  -  кот махнул Варде хвостом.  -  Нам пора.
Чёрная кошка повернулась и помчалась по тропе обратно, Пёрышко бросился за ней. Взмётывая хвою, Варда вылетела из-под полумрака деревьев на тропу Двуногих. Впереди виднелся злополучный ручей.
-  Это было вон там,  -  показала кошка, не замедляя бега. Вместе они перебежали по мелководью, пересекли поляну и углубились в лес Грозового клана. Вскоре они оказались совсем близко от лагеря, и Пёрышко, услышав голоса, рванулся вперёд.
-  Не сюда!  -  зашипела Варда и показала лаз в ежевике.  -  Там ты бы свалился с отвесной скалы оврага.
Она первой пролезла внутрь, ей навстречу кинулся Ежевика.
-  Какие новости?
-  Я привела Пёрышко,  -  Варда поманила растерявшегося кота хвостом.  -  Он вызвался помочь Листвичке и Воробушку.
-  Рад встрече, Пёрышко,  -  они обернулись и увидели Огнезвёзда – он вышел из пещеры целителей.  -  Котёнок уже вне опасности.
Пёрышко торопливо поклонился предводителю и скрылся в пещере. Огнезвёзд проводил кота взглядом и обернулся к Варде.
-  Терновник сказал, что это ты увидела, что случилось с Рябинником…
-  Я… не увидела,  -  помотала головой кошка.  -  Сначала я почувствовала удар, а потом как будто стала падать. Словно я чувствовала на себе то, что происходило с Рябинником.
        Взгляд предводителя стал очень внимательным.
-  Но как ты в таком случае узнала, чьи чувства уловила?
-  Я просто представила, откуда в окрестностях можно упасть. Только с моста. Поэтому я и побежала туда.
-  Ясно…  -  задумчиво проговорил Огнезвёзд.  -  И это с тобой впервые?
-  Так отчётливо – да,  -  кивнула Варда.  -  Вообще я часто чувствую, что кому-то грозит опасность… и… если кто-то умрёт.
-  А Рябинник?  -  взволнованно спросил Ежевика.
-  Я не могу точно сказать. Он на грани. Жизнь его в лапах Звёздного клана,  -  отозвалась Варда. Она закрыла глаза, пытаясь установить связь с Рябинником. Ежевика и Огнезвёзд молча переглянулись.
-  Всё, он перешёл грань,  -  произнесла кошка, открывая глаза.  -  Он будет жить.
-  Что ж, это хорошо,  -  обрадовался Ежевика.  -  Значит, Огоньку не придётся жить без отца.
-  Да,  -  Варда вспомнила про Снежка.  -  Огнезвёзд, можно мне поохотиться?
Предводитель удивлённо посмотрел на неё.
-  Но ты ведь устала…
-  Совсем нет. К тому же, раненым нужна еда.
-  Ну, хорошо,  -  разрешил рыжий кот.  -  И спасибо за то, что сходила в клан Теней, но в одиночку это опасно.
-  Понимаю,  -  склонила голову Варда.  -  Тогда я пошла.
И она в мгновение ока скрылась в зарослях ежевики. Огнезвёзд и Ежевика задумчиво смотрели ей вслед.

0

8

Пробежав территорю клана, Варда добралась до своего бывшего жилища. Подойдя ближе, она негромко мяукнула, и из полумрака высунулась мордочка белого кота.
-  Привет,  -  обрадовался он.  -  Я уже подумал, что ты не придёшь.
-  Извини, не могла раньше,  -  Варда рассказала ему о происшествии у границы. Снежок взволнованно посмотрел на неё.
-  Хорошо, что тебя не ранили. Наверное, воины клана Теней очень свирепые?
-  Ну, немного больше, чем остальные, но все давно привыкли к их поведению,  -  отозвалась кошка.  -  Ладно, если хочешь вступить в клан, тебе нужно начинать воинскую подготовку. Или ты передумал?
-  Нет!  -  подскочил Снежок, топорща шерсть.  -  Утром я сам поймал тут сороку.
-  Что ж, уже неплохо,  -  Варда потянулась и вышла на середину поляны.  -  Теперь попробуй напасть на меня.
-  Вот так сразу?  -  растерялся кот. Варда покачала головой.
-  На тренировках мы дерёмся со втянутыми когтями. Но это не значит, что нам запрещено наносить удары.
-  Понял,  -  Снежок помчался к ней, рассчитывая сбить с лап, но кошка с быстротой молнии увернулась и нанесла неожиданный удар сзади, так, что ученик покатился по земле.
-  Ничего себе,  -  ошеломлённо выдохнул Снежок, поднимаясь. В ушах у него до сих пор звенело. Чёрная кошка застыла напротив.
-  Я больше тебя. Чтобы нанести мне хоть какой-то урон, ты должен вскочить мне на спину и удерживаться в таком положении как можно дольше.
Белый одиночка рванулся вперёд и подскочил в воздух, намереваясь обрушиться на неё всем весом. В какой-то момент он подумал, что приём удался, но Варда опрокинулась на спину и отбросила его мягким ударом лап. На этот раз Снежок решил не останавливаться и сразу атаковал второй раз. Он сбил противницу с лап, кошка мгновенно повторила предыдущий удар, и, не успев пискнуть, белый кот отлетел в траву.
-  Уже лучше,  -  похвалила Варда, поднимаясь.  -  Ты понял, какой приём я использовала, чтобы отразить твою атаку?
-  Д-да,  -  кивнул Снежок и прижал уши, увидев, что она мчится к нему. Прыжок, кот в свою очередь опрокинулся на спину и попробовал отбросить Варду. Кошка перевернулась в воздухе и изящно приземлилась напротив. Снежок бросился к ней, но Варда промчалась мимо, на бегу выбросив вперёд левую лапу, и кот невольно вздрогнул, когда её пальцы ощутимо прошлись по его боку. Если бы она выпустила когти, ему пришлось бы туго. Противники развернулись и встали друг напротив друга.
-  Сейчас я могла бы хорошенько причесать тебя по боку,  -  заметила Варда.  -  Но ты в свою очередь мог нанести мне удар задними лапами. Тогда опираются только на передние. Я бы упала вперёд и наверняка бы ещё несколько раз перекувыркнулась. Согласись, что этого достаточно, чтобы ослабить мою атаку.
-  А, я понял,  -  закивал Снежок.
«Какая она быстрая»,  -  подумал он, внимательно следя за каждым движением кошки. На сей раз Варда решила атаковать первой и помчалась к нему. Снежок прыгнул и, неожиданно перекувыркнувшись, подкатился противнице под лапы, сбив её. Белый кот вскочил, торжествуя, но Варда молнией взметнулась с земли и замерла напротив. Снежок заметил, что, когда она уворачивается от его бросков, глаза её стекленеют, словно она подчиняется секундным рефлексам. Это удивило его: наблюдая за уличными драками, он видел, что коты часто теряются и не могут сообразить, в какую сторону отпрыгнуть. С Тенью Ворона всё было по-другому, она вертелась подобно ветру, словно не замечая, куда ставит лапы, но при этом ни разу не ошибалась и точно наносила удары, выходя из этого транса.
        Варда заметила его внимательный взгляд.
-  Что случилось?
-  Ты странно уворачиваешься,  -  ответил Снежок. Когда он закончил объяснения, Варда задумчиво пошевелила ушами.
-  Я не знаю, как это получается,  -  призналась она.  -  Родители тренировали меня с раннего детства, и, наверное, это стало причиной. Я как-то не думала, как двигаться.
-  Но это здорово!  -  подмигнул Снежок.  -  Ты много раз сражалась, да?
-  Ты угадал. Я была одиночкой в городе, а там другие порядки и вечная война. Ладно, хватит обо мне,  -  встопорщила шерсть кошка.  -  Давай попробуем вот этот приём…

        К середине дня Варда закончила гонять Снежка, и они устроились в тени дуба. Кошка молчала, положив голову на передние лапы, а одиночка чистил пушистую шубку. За время занятий у него накопилось побольше мусора, чем у наставницы.
        В голове Снежка роилось множество вопросов, но он не решался их задать. Варда много рассказывала о кланах и лесных обычаях, при этом почему-то каждый раз, когда он пытался расспросить её о ней самой, кошка говорила только самое основное и общее. Белый кот чувствовал, что её отделяет от мира стена настороженности, и попытался представить, какой она была в городе. К тому же, Варда была гораздо сильнее и опытнее его, поэтому Снежок старался ничем не задеть её.
        Чёрная кошка свернулась в траве у корней, в её полузакрытых глазах отражались солнечные лучи. Ветер пробегал по траве, шумел в кронах деревьев.
«Этот Снежок вполне может стать воином,  -  подумала она.  -  Но ему нужно очень постараться, чтобы его приняли. Только когда он станет таким же сильным и ловким, как я, у него будет большой шанс вступить в клан».
Варда перевела взгляд на Снежка, который закончил умываться и теперь жмурился от солнца, которое иногда пробивалось сквозь листву у них над головой. Усталость накатилась на кошку тяжёлой волной, а ведь она ещё не ела. Варда вздохнула, но не поднялась.
        Снежок украдкой посмотрел на наставницу. Она выглядела измученной, и кот прекрасно понимал, что не ошибся – ведь ей пришлось сначала осмотреть территорию, потом сбегать в соседний клан, а в довершение всего, тренировать его. Снежок почувствовал себя виноватым и поднялся. Варда тут же открыла глаза.
-  Я сейчас вернусь,  -  быстро сказал кот и, перебежав через поляну, исчез в кустарнике. Варда проводила его усталым взглядом, прижала хвост поближе к боку и опустила голову на передние лапы.

        Вскоре кусты легко зашелестели, и Снежок осторожно выглянул на поляну. В зубах у него болтался мёртвый кролик. Варда спала, кот довольно улыбнулся – значит, это точно будет сюрприз. Он подошёл ближе и опустил добычу перед наставницей.
-  Варда,  -  позвал Снежок. Глаза кошки распахнулись, она поднялась и устремила на него взгляд льдисто-синих глаз, потом учуяла запах и посмотрела на кролика.
-  Я подумал, что ты хочешь есть,  -  неуверенно пояснил Снежок. Варда замерла, не сводя с него глаз, и кот озадаченно наклонил голову. Почему она всегда так реагирует, словно он задумал какую-то гадость?
-  Спасибо, Снежок,  -  поблагодарила она.  -  Но половину возьми себе.
-  Но… я думал, что ты съешь всё…
-  Ну, представь: я его съем,  -  в глазах кошки промелькнули весёлые искорки.  -  И ещё прибавлю в весе. А это значит, что на следующей тренировке тебе будет ещё сложнее. Так что давай по-честному поделим пополам.
Снежок хотел было возразить, но Варда уже разделила кролика и принялась за еду, поэтому ему ничего не оставалось, как взять себе половину.
«Мне казалось, она его не возьмёт,  -  подумал кот.  -  Но почему Варда так избегает рассказов о своём прошлом? И вообще, она ничего не говорит о себе».
-  Ты скоро уйдёшь, да?  -  осторожно спросил он. Варда обернулась к нему.
-  Пока что Воинский Закон не на твоей стороне. И я должна сначала заботиться о клане и лишь потом о тебе. Клан нуждается в пище.
-  Я понимаю…  -  быстро кивнул Снежок, но Варда оставалась спокойной, и он решил рискнуть.  -  А… у тебя есть друг?
Этого явно не следовало спрашивать. Глаза кошки холодно сверкнули, шерсть начала медленно подниматься. Снежок прижал уши и попятился, почувствовав эту перемену.
-  Нет, я одна,  -  ровным голосом ответила Варда и отвела взгляд.  -  И ты уже не первый, кто об этом спрашивает. Дружить со мной достаточно сложно, а о большем я пока не говорю.
-  Но ты так непохожа на всех, кого я встречал раньше…  -  пролепетал Снежок. Кошка поднялась, и одиночка собрал всё своё мужество, чтобы не броситься наутёк. Однако вместо того, чтобы зарычать, она лишь усмехнулась.
-  Сначала перестань бояться,  -  зевнула Варда.  -  И направь все свои силы на учёбу. А там посмотрим.
«Значит, она всё-таки не презирает меня!  -  Снежок робко поднял ушки и выпрямился.  -  Она просто хочет, чтобы я учился, а не…»
-  Хорошо, я буду стараться.
«И почему все коты стали бегать за мной, как мышь за зерном?»  -  подумала Варда устало.  -  Честно говоря, для бывшего домашнего кота у тебя получается очень хорошо,  -  примирительно сказала она.  -  Ты смог меня удивить.
По тому, как засверкали глаза Снежка, она поняла, что он обрадовался её похвале. Но что на уме у этого белого мехового клубка?
-  Извини, мне пора,  -  Варда внимательно посмотрела на него и заметила, как он разочарованно опустил взгляд.  -  Мне ещё надо поохотиться. Но знаешь…  -  негромко сказала она.  -  Спасибо, что веришь мне.
Чёрная кошка махнула ему хвостом и, дождавшись ответного взмаха, пошла сквозь заросли. Шерсть её топорщилась, словно перед грозой. Варда чувствовала себя виноватой и потерянной.
«Не стоило давать ему надежду… или надежду себе…»
        Снежок смотрел ей вслед, пока кончик её хвоста не скрылся среди стеблей. Сердце его забилось чаще.
«Ничего, я буду учиться. И рано или поздно я смогу уйти в Грозовой клан. Вместе с ней».

0

9

Варда вернулась в лагерь, волоча кролика и ворону. Опустив птицу в кучу, кошка перехватила зверька поудобнее и подошла к пещере целителей. Пёрышко сидел у входа, вид у него был настороженный – котик чувствовал себя неуютно в чужом лагере.
-  Вот, вам с Листвичкой лучше поесть,  -  Варда опустила перед ним кролика.  -  Может быть, и Воробушек не откажется.
Серый котик высунул голову и посмотрел на Варду незрячими глазами.
-  Как Рябинник?  -  спросила она.
-  Уже немного лучше,  -  сообщил ученик ворчливо.  -  Ох уж эти котята!
Варда хотела напомнить ему, что кое-кто перед посвящением в ученики тоже удрал из лагеря, но промолчала.
-  Белка и Остролапка пошли за паутиной и ноготками,  -  добавил Пёрышко.  -  Простите, что мы доставили вам столько хлопот.
-  Это может случиться с каждым,  -  покачала головой Варда.  -  Воробушек, мне не давали никаких поручений?
-  Да, одно,  -  вставила Листвичка, выглядывая из полумрака.  -  Ты сегодня с утра на ногах, Варда! Если не будешь отдыхать, то совсем потеряешь силы. Так что давай, иди спать.
-  Тогда я сначала скажу Ежевике, что вернулась,  -  зевнула чёрная кошка и побрела к пещере предводителя, откуда доносились голоса глашатая и Огнезвёзда.
-  Варда, ты уже здесь?  -  обернулся на шаги рыжий кот.  -  Что-то случилось?
-  Я просто заглянула сообщить, что вернулась в лагерь. Клану ведь совсем не нужно искать меня по всему лесу,  -  отозвалась воительница.  -  Больше никаких заданий нет?
-  Только одно: как следует отдохни,  -  переглянувшись с Огнезвёздом ответил Ежевика.  -  Я поведу вечерний патруль. Возьму Уголька и Белохвоста с Крутобоком.
-  Советую взять и Милли тоже,  -  добавил Огнезвёзд.  -  Так она быстрее выучит территорию.
-  Кстати, Рябиннику действительно стало лучше, как ты и говорила,  -  заметил Ежевика, посмотрев на Варду. Кошка молча кивнула и вышла.
        Пройдя мимо обедавших Милли, Крутобока и Терновника, чёрная кошка невольно ускорила шаг. Ей не нравилось излишнее внимание последнего, бурый воин явно смотрел ей вслед.
-  Я спать,  -  буркнула она.  -  Всем приятного аппетита.
Терновник хотел было что-то ответить, но Варда уже вошла в палатку и устроилась в гнёздышке. Усталость навалилась на неё, как камень, и кошка мгновенно уснула.

        Когда Варда скрылась в палатке, Терновник осторожно подошёл ко входу и заглянул внутрь. Воительница уже спала, прикрыв нос кончиком пушистого хвоста.
«Может, принести ей чего-нибудь поесть, когда она проснётся?»  -  подумал бурый кот, возвращаясь на поляну. Ему почему-то нравилась эта странная охотница, она была так непохожа на других… Даже Речушка, которая сейчас играла с Лисёнком и Льдинкой у яслей, всё-таки жила вместе со своим племенем, а Варда… Она привыкла быть одна и полагалась только на свои силы. Интересно, какая у неё была семья?
-  Она странная,  -  вывел его из задумчивости голос Милли.  -  Я видела бродяг из города, но они совсем не такие.
-  Может быть, она была в Кровавом клане?  -  предположил Крутобок.  -  Но тогда Бич наверняка бы привёл её на бой у Четырёх Деревьев… Надо бы спросить её.
-  Думаешь, она участовала в той битве?  -  полюбопытствовал Терновник.
-  Там было такое множество котов… Варда могла там быть,  -  кивнул Крутобок, обернув вокруг лап серый хвост.  -  Она очень сильная воительница.
-  Я постараюсь спросить её завтра,  -  Терновник невольно поёжился, представив, что будет, если он сейчас её разбудит. Тут из палатки Огнезвёзда вышел Ежевика.
-  Крутобок, Милли, вы назначены в вечерний патруль,  -  сообщил он.  -  И передайте Угольку с Белохвостом, что они тоже идут.
-  Хорошо,  -  Милли тут же поднялась на лапы и облизнулась.  -  Тогда я к ним.
Кошка подбежала к Яролике с Белохвостом, которые сидели на краю поляны и о чём-то разговаривали, потом скрылась в воинской палатке.
        Милли рассчитывала отыскать там Уголька, но кроме Варды и Бурого никого не было. После утреннего происшествия Остролапка была очень напугана, поэтому наставник решил дать ей отдохнуть. Серая кошка покосилась на Варду, почувствовав на себе чей-то взгляд, но воительница лежала неподвижно. Не заметив ничего подозрительного, Милли вышла, в тот же миг глаза Варды приоткрылись, а губы тронула лёгкая улыбка.

***

        Проснувшись, Варда подняла голову и огляделась. Терновник ещё спал, рядом сопели Белохвост и Яролика. Чуть дальше темнела шерсть Уголька, а вот Ежевики и Бурого видно не было, как и Белолапы с Берёзовиком. Наверное, ушли в рассветный патруль.
        Солнце ещё только поднималось над горизонтом, когда Варда вышла в лес. Она решила уйти подальше от назойливых вопросов и побыть одной. Если бы не Терновник, весь клан не стал бы судачить о ней и её прошлом! Какая разница, кем она была? Глаза кошки мрачно вспыхнули, вновь вспомнились битвы на городских улицах…
        Варда перебежала дорогу и вскоре добралась до рощи. Около пещеры её ждал Снежок – увидев наставницу, он обрадованно вскочил.
-  С добрым утром! Продолжим тренировки?
-  Конечно. А ты как думал?  -  невольно усмехнулась Тень Ворона.  -  Уже завтракал?
-  Эээ… ещё нет,  -  промямлил белый кот, переминаясь с лапы на лапу.
«Уж не рассчитывал ли он, что мы позавтракаем вместе?»  -  подумала Варда, покосившись на него, потом вздохнула.
-  Пойдём на север, там поохотимся,  -  она пересекла поляну и прошла под аркой, образованной переплетёнными древесными корнями. Снежок догнал её и пошёл рядом. Солнечные лучи постепенно набирали силу, вдалеке журчал ручей, и понемногу Варда успокоилась. Кошки вышли на луг, находившийся за рощей. Снежок замер на холме, ветер трепал его шерсть.
-  Как здорово!  -  выдохнул он. Варда обернулась к нему и помахала хвостом.
-  Давай сначала поедим, а потом…
-  Понял-понял,  -  кивнул кот и подбежал к ней.  -  А можно… может, я и тебе наловлю?
-  Но я ведь…  -  не успела Варда возразить, как Снежок ласково потёрся носом о её нос и скрылся в траве.
-  Убью!  -  кошка на секунду остолбенела от такой наглости, ощетинилась и помчалась за ним. Снежок был где-то впереди, она не видела его, но смех подсказывал ей, где находится «жертва». Охота на кроликов была забыта, они стайками разбегались из-под лап.
«Ну оборзел!»  -  возмущённо думала Варда, набирая скорость. Неожиданно она вильнула в сторону и исчезла.
        Снежок остановился и обернулся, но преследовательницы видно не было. Озадаченный, он начал оглядываться, вдруг из травы взметнулась чёрная тень и сбила его на землю. Варда довольно оскалилась, и по спине Снежка пробежал неприятный холодок.
-  Значит, так,  -  промурлыкала кошка, и её тон не предвещал ничего хорошего.  -  Раз уж мы распугали здесь всех кроликов, придётся идти дальше (тут Снежок едва слышно пискнул). И я ещё отыграюсь на твоей тренировке.
Снежок решил прикинуться мёртвым, но это дало совершенно противоположный эффект – кошка подняла его за шкирку и как следует встряхнула.
-  Не отлынивай,  -  Варда с чувством шлёпнула его на землю.  -  Сам хотел стать воином.
-  Ага,  -  белый кот посмотрел на неё и вдруг засмеялся.  -  Знаешь, наверное, ни у кого не было такой потрясающей наставницы!
-  Вынуждена признать, что ты прав,  -  кисло ответила Варда. На её памяти ни один из учеников не бесился с наставником вместо охоты. Снежок поднялся, отряхнул шёрстку и огляделся.
-  Вижу кроликов, вон там,  -  он мгновенно скрылся в траве и вскоре вернулся с тушкой в зубах. Варда одобрительно кивнула ему, но прежде чем кот успел вставить хоть слово, ушла. Снежок уселся в ожидании, не спуская глаз с того места, где она только что исчезла. Вот трава зашевелилась, и Варда вынесла ещё тёплое тельце кролика. Устроившись под одним из чахлых кустиков, они принялись за еду.
-  А у тебя были домашние? Я хотел сказать, хозяева,  -  спросил Снежок, проглотив последний кусок. Варда помешкала, решая, рассказать ему или нет.
-  Ну… как таковых хозяев у меня не было,  -  отозвалась она, обернув вокруг лап пушистый хвост.  -  Правда… была одна девочка, мы с ней были хорошими подругами. Я приходила к ней хотя бы раз в два дня, она подкармливала меня зимой, когда есть было совсем нечего. Это она вплела мне это украшение,  -  Варда покосилась на вороньи перья у левого уха. И замолчала, глаза её стали грустными. Снежок насторожился и наклонил голову набок.
-  С ней что-то случилось? Она уехала?
-  Если бы уехала…  -  прошелестела Варда еле слышно.  -  Она тяжело заболела. Даже врачи не могли помочь… Я видела, как она слабеет день ото дня. Если бы ты знал, какая это была мука для нас обеих! А потом… потом меня перестали пускать к ней, я могла только смотреть в окно и надеяться, что отодвинется тяжёлая занавеска… Через несколько дней я увидела, как из дома вынесли большой ящик. Он был закрыт, я не могла видеть, что внутри, но знаю…  -  тут кошка задрожала и опустила голову.  -  Знаю, что там была она… И она умерла.
        Снежок прижался к ней, не зная, что сказать. Сам он привык, что хозяева всегда веселы и приветливы, что с ними ничего не может произойти… Выходит, они такие же, как и сам Снежок… Кот перевёл взгляд на Варду, она выглядела отрешённой и печальной.
-  Прости, я не должен был спрашивать…  -  виновато пробормотал он. Варда с усилием покачала головой.
-  Нет, ты не виноват. Ты просто не знал.
Она замолчала, словно вновь оказавшись в том ужасном дне, когда из последних сил бежала за странной чёрной машиной, в которой лежал ящик. Помнила, как споткнулась и упала, провожая катафалк угасающим взглядом. Как неизвестно откуда взявшийся отец уволок её с дороги, спасая от безжалостных колёс машин. В горле застыл горький плач,  и Варда зажмурилась, вспоминая тот день, когда навсегда потеряла первого и единственного друга.
        Снежок сочувственно смотрел на неё, вдруг кошка резко подняла голову, подавив в себе все чувства.
-  Это в прошлом,  -  произнесла она спокойным голосом, и только в глубине её глаз стояла боль.  -  Идём. Я должна помочь хотя бы тебе.
Она поднялась и, не оборачиваясь, пошла к роще. Снежок последовал за ней, повесив хвост.
«Это я виноват. Если бы я не спросил её, она бы не была сейчас так расстроена».
Но он не знал, чем помочь, поэтому молча шёл рядом, надеясь, что Варда справится со своей болью.
«Сколько ещё страданий она пережила?  -  подумал Снежок.  -  Наверное, поэтому она не любит рассказывать о своём прошлом».
        В бескрайнем небе сияло тёплое солнце, а редкие облака были такими красивыми… Варда подняла голову и с наслаждением вдохнула чистый воздух луга.
«Смогу ли я когда-нибудь стать счастливой?»

0

10

Густые кусты зашевелились, и Варда первой вышла на поляну. Следом выступил Снежок; памятуя об обещании наставницы, он заметно нервничал.
-  Ну, что, приступим?  -  чёрная кошка отошла на некоторое расстояние и встала напротив Снежка. Кот мгновенно принял боевую стойку и помчался к Варде. Воительница неожиданно бросилась вперёд и мощным ударом сбила его с лап – у Снежка на миг перехватило дыхание, а кошка уже намертво прижала его к земле, не давая шевельнуться. И кровожадно ухмыльнулась.
-  Попался,  -  нараспев произнесла она.  -  Что будешь делать?
Снежок отчаянно затрепыхался, пытаясь сбросить её, но все попытки были тщетны. Высвободив заднюю лапу, кот что есть силы лягнул противницу, Варда зашипела и ослабила хватку. Этого оказалось достаточно для рывка, и Снежок отбросил чёрную кошку прочь сильным ударом лап. Варда покатилась по земле, белый ученик тут же бросился к ней. Кошка лежала неподвижно, и у Снежка упало сердце.
-  Варда?  -  неуверенно позвал он.
В ту же секунду воительница чёрной тенью взметнулась с травы и вновь прижала Снежка к земле.
-  Не отвлекайся,  -  сердито фыркнула она.  -  Если противник прикинется мёртвым, его можно убить.
-  П-понятно,  -  кивнул Снежок, и Варда отпустила его.
-  И, надеюсь, ты усвоил Воинский Закон,  -  добавила кошка.  -  Сначала мне было тяжело его соблюдать.
-  Почему?  -  заинтересовался Снежок, отряхиваясь.
-  Я привыкла убивать противников,  -  сверкнула глазами чёрная воительница.  -  Там, где я жила раньше, убийства были нормой.
Снежок остолбенел. Никогда до этого момента он не задумывался, почему его наставница такая сильная. Выходит, чтобы выжить… ей приходилось убивать других.
-  Наверное, это было жуткое место.
-  Да. Это был город, недалеко от Первого Леса,  -  пояснила Варда.  -  Раньше… раньше им правил Кровавый клан. Потом он отправился завоёвывать Лес и покинул город.
-  Ничего себе! А ты тоже была в этом клане, да?
-  Никогда!  -  шерсть Варды встала дыбом, зрачки превратились в узкие вертикальные щели, кошка оскалила зубы.  -  Они убили моих родных, превратили город в кровавый ад! Это из-за них я стала воительницей.
Снежок ошеломлённо попятился – он ни разу не видел Варду в таком гневе. Наверное, он сильно оскорбил её своим предположением. Только теперь он понял, какой ужасной была жизнь на её родине.
-  Только мои родители и я хранили мир и доблесть в этом городе,  -  произнесла Варда, опустив шерсть.  -  И только к нам шли те, кому некуда было больше идти. Мы множество раз спасали жизни и множество раз их отнимали. Каждый из нас всегда сражался в одиночку и соблюдал правила честного поединка. Не то что Бич…  -  она горестно вздохнула и опустилась на траву.
-  Бич? Кто это?  -  насторожился Снежок. Было видно, что одни воспоминания о нём приводят Варду в ярость.
-  Лидер Кровавого клана,  -  выдавила кошка с ненавистью.  -  Самый жестокий и подлый. Однажды мне довелось сразиться и с ним. Мы с родителями и теми, кто был нам предан, пытались отговорить его от плана по захвату Леса. Однако он уже совершенно помешался на власти… множество котов погибло той страшной ночью. Кровавые воины победили.
-  Но как же ты выжила?  -  Снежок подошёл к ней и посмотрел в её горящие глаза.  -  Я знаю, что ты не могла убежать. Ты не такая.
-  Он… отпустил меня. Зная, что я не пощажу своей жизни, чтобы добраться до него. Тогда-то он и узнал свою судьбу…  -  Варда задумалась, вспоминая.  -  «Этот лес хранят звёзды. Каждый твой шаг в его глубины будет приближать тебя к смерти. Сила крови ослабнет и угаснет. Ты уже мёртв» - вот что я сказала ему тогда на прощание. И знаю – моё пророчество сбылось.
        Снежок молчал, но Варда видела, что он потрясён услышанным. Кошка прижала уши и отвела взгляд.
-  Именно поэтому я всегда одна,  -  проговорила она еле слышно.  -  Это и привычка, и образ жизни, и судьба, и проклятие.
-  Нет,  -  покачал головой Снежок.  -  Ты не одна.
-  Ты всё ещё веришь мне?  -  спросила Варда осторожно.  -  После всего, что услышал?
-  Это уже другая жизнь,  -  ответил белый кот.  -  Я вижу только замечательную и добрую кошку, которая очень хочет быть счастливой. Я знаю, что ты нарушаешь Воинский Закон, уделяя время не клану, а мне, но я сделаю всё, чтобы твои усилия не были напрасными.
        Варда наконец подняла голову, и Снежок увидел в её глазах благодарность и что-то, похожее на надежду.
-  Спасибо,  -  прошептала она и ласково коснулась его щеки своим чёрным носом. Потом поднялась и отряхнула шерсть от травинок.
-  Я понимаю, тебе нужно идти,  -  кивнул Снежок и подмигнул ей.  -  Тогда удачи и… ты ведь придёшь завтра?
-  Да,  -  ответила чёрная кошка, махнула ему хвостом на прощание и скрылась в траве. Снежок замер, глядя ей вслед.
«Она необыкновенная,  -  подумал он.  -  Теперь я могу сказать себе, что не представляю без неё своей жизни. Но что будет, если меня не примут в клан? Останется ли она со мной?  -  кот помотал головой и зашипел.  -  Я не должен даже думать о таком! Меня примут в клан и точка!»
        Он вновь посмотрел туда, где исчезла Варда, и сердце его наполнилось теплом, а шерсть встала дыбом и стала потрескивать, словно перед грозой. Снежок повернулся и побежал к пещере, чувствуя лёгкость и счастье.

        Варда мчалась по лесу, и в сердце впервые за много-много лун была радость. Кошка одним прыжком перемахнула через лесной ручеёк, взлетела на мшистый ствол поваленного дерева и замерла, пытаясь отдышаться.
«Я сумасшедшая, это совершенно точно!  -  подумала она с усмешкой.  -  Неужели я влюбилась?»
Варда прекрасно понимала, не пытаясь отрицать. Да, этот белый меховой клубок всё-таки влез в её сердце.
«И как странно… моя мама была белой, а отец – чёрным,  -  осенило её.  -  Теперь всё наоборот: я – чёрная, Снежок – белый…»
Она подняла взгляд к чистому небу, осколки которого виднелись сквозь древесные кроны. Впервые Варда чувствовала этот свет, это тепло, этот беззаботный летний день, чувствовала по-настоящему.
«Ладно, надо охотиться,  -  одёрнула себя кошка.  -  А то начнутся большие проблемы. Собственно, они уже начались – как мне культурно послать Терновника?»

0

11

***

        Была середина дня, когда Варда вернулась в лагерь, нагруженная дичью. Она положила в кучу двух белок и кролика и хотела сходить за остальной добычей.
-  Варда, привет!  -  донёсся до неё знакомый голос, и кошка раздражённо прижала уши, узнав Терновника.  -  Ты просто молодец – столько наловила!
-  Это ещё не всё,  -  ответила Тень Ворона, обернувшись к нему.  -  Я как раз собралась идти ко второму тайнику…
-  Может быть, тебе нужна помощь?  -  как бы невзначай предложил Терновник. Варда едва заметно покачала головой.
-  Спасибо, но я сама справлюсь.
Кот разочарованно вздохнул и вдруг произнёс:
-  Ты из Кровавого клана. Иначе ты бы не была такой… одиночкой.
У Варды было такое чувство, что её огрели по голове крупным камнем. Шерсть начала быстро подниматься. Они что, сговорились что ли? Так вот о чём судачили Крутобок, Терновник и Милли накануне вечером! Вот почему подруга Крутобока беспокоилась, входя в палатку воинов!  Варда резко развернулась, заметив любопытные взгляды окружающих, и бурый кот испуганно попятился.
-  Нет!  -  раздражённо рявкнула чёрная кошка.  -  В городе был не только Кровавый клан! Мы с Бичом были врагами, его воины убили мою семью. Ещё один вопрос, мышеголовый, и я оторву тебе уши.
Её хвост мотался из стороны в сторону, глаза недобро сверкали. Кошка быстро прошла мимо Терновника и вылезла в дыру в зарослях ежевики. Хорошее настроение, с которым она вернулась в лагерь, испарилось в один момент.
«Разве не ясно, что я не хочу больше никогда вспоминать об этом?»
        Она забрала из тайника кролика и трёх мышей, закидала опустевший тайник ветками и травой и вернулась в лагерь. Терновник уже ждал её и виновато произнёс:
-  Прости, я не хотел тебя обидеть.
-  Я не имею ничего общего с этими кровожадными тварями,  -  с ненавистью проворчала Варда, бросив добычу в кучу.  -  И будет лучше, если ты не станешь напоминать мне об этом. Это очень опасно для твоего здоровья.
-  Я понимаю,  -  закивал Терновник. Варда задумчиво опустила голову. Она вовсе не хотела так разговаривать с ним, но его слова прозвучали как обвинение. Разве она виновата в том, что в мире, который окружал её с самого рождения, было столько горя и ужаса? Как в нём вырасти с открытой душой, полной счастья и доверия? Это невозможно!
        Краем глаза Варда заметила Огнезвёзда, Ежевику и Песчаную Бурю, стоявших у основания каменного карниза. Рыжий предводитель не сводил с неё взгляда, и Варда почувствовала, что он понимает её. Значит, кто-то рассказал ему о том, что творилось в городе при правлении Бича. И тут она вспомнила Ячменя - нерешительного чёрно-белого кота, который принёс домашнему Пушку свою раненую сестру. Этот худенький кот принадлежал к Кровавому клану, как и два его глуповатых брата, но покинул его. Да, логическая цепочка начала выстраиваться… Если Горелый был бывшим учеником Грозового клана, и Огнезвёзд отвёл его к Ячменю, то… Разумеется, это Ячмень всё рассказал рыжему коту, когда Бич привёл в Лес своё войско!
-  Прости, что сорвалась,  -  коротко произнесла Варда, обращаясь к Терновнику, раздражённо дёрнула хвостом и пошла к выходу. Бурый кот вздрогнул и поскакал за ней.
-  Ты куда?
-  Мне нужно побыть одной и остыть немного,  -  проворчала кошка и протиснулась в лаз. Терновник остался за оградой, провожая Варду взглядом.
        Кошка помчалась по лесу, не разбирая дороги, лапы сами вынесли её к заброшенному гнезду Двуногих. Внезапно Варда затормозила, словно погрузившись с головой в ледяную воду – на дороге стоял большой белый фургон, а рядом с ним бродили Двуногие. Они были одеты очень странно – в объёмной одежде и с повязками на лицах. Но ужасным было не это – у каждого в руках блестело что-то длинное и металлическое. И Варда знала, что это такое. Она помнила, как в её родном городе днями и ночами гремели выстрелы, а эти Двуногие были повсюду. Эмми, кошка ветеринаров, рассказывала ей, что люди пытаются предотвратить распространение жуткой заразы, которая лишает кошек и собак разума. Варда задрожала – появление Двуногих означало смерть.
«Снежок! Если они доберутся до рощи, он погиб!»  -  в панике кошка промчалась по кустам и, осторожно обогнув поляну, побежала к пещере.
-  Снежок!  -  взвыла она, вылетая к убежищу. И в ужасе остановилась, увидев, как один из Двуногих, столпившихся у пещеры, вытаскивает оттуда отчаянно сражающегося кота.
-  Варда, БЕГИ!  -  завопил Снежок, услышав её голос.  -  Они тебя убьют!
В ярости и отчаянии кошка взвилась вверх и вцепилась в руку Двуногого. Теперь они даже стрелять не могли, опасаясь попасть в товарища. От боли и ошеломления человек выпустил загривок Снежка, кот мешком свалился в траву и бросился в кусты. Варда мгновенно разжала зубы, приземлилась на лапы и помчалась за другом. В ушах у неё звенело.
-  Нужно предупредить кланы!  -  выдохнула она.  -  Помнишь наш лагерь? Беги туда. Я уведу этих громил подальше отсюда.
-  Варда, нельзя, я тебя не пущу!  -  крикнул Снежок, протискиваясь в лаз под поваленным стволом. Кошка пролезла за ним, кот повернулся к ней и в отчаянии посмотрел ей в глаза.
-  Так ты выиграешь время. Я быстрая, к тому же, в городе было то же самое.
Снежок вздрогнул.
-  Вижу, тебя не переубедить,  -  прошептал он и, шагнув вперёд, прижался к её плечу.  -  Да хранят тебя Звёздный клан и все твои предки!
Варде было невыносимо больно оставлять его, но она лизнула его в щёку и отступила.
-  Ступай,  -  и она пролезла обратно. Снежок задрожал, не в силах этого вынести, и побежал через лес к ущелью.

        Варда неслась обратно, огибая деревья. Всё вокруг неё слилось в водоворот красок, света и теней. Она знала, что бежит навстречу гибели, но пусть хотя бы у клана будет время спастись. Кошка выбежала на поляну и увидела Двуногих, которые обшаривали кусты и пещеру. Варда издала высокий пронзительный вой, и люди обернулись. Рука одного из них была густо обмотана бинтами. Стоявший рядом с ним человек мгновенно вскинул ружьё, прогремел выстрел, но кошка метнулась в сторону, и пуля просвистела мимо.
        Варда знала, как избежать смерти, и бросалась из стороны в сторону, сбивая прицел. Она слышала ругательства, потом вновь грянул выстрел, и что-то протрещало по кустам. Судя по звукам, люди бросились за ней. Грохот стал чаще, Варда едва успевала уклоняться от пуль, её глаза остекленели, как тогда, на тренировках со Снежком.
«Надеюсь, его не прогонят!»
        Рывок, гром, свист пули, вспышка леденящего ужаса, прыжок в сторону… Теперь в этих звуках и действиях сосредоточилась вся жизнь Варды. Она уводила преследователей всё дальше от лесных территорий, и её движения были похожи на смертельный танец.  Страх ушёл, сменившись обречённостью. Вновь прыжок, грохот, свист… Прыжок, раскат грома...

        Снежок промчался по кустам и выбежал к оврагу. Кот оказался на утоптанной тропе, которая вела в ежевику. Приглядевшись, Снежок увидел лаз в колючих плетях и пролез внутрь. Одним прыжком кот вылетел в центр поляны, тут же что-то сбило его с лап и навалилось сверху.
-  Варда в опасности!  -  крикнул Снежок, одним ударом отбросив противника.  -  Двуногие пришли в лес! Они хотят убить нас!
Он видел, как из кустов и пещер на поляну выбегают коты, как их шерсть поднимается дыбом. Напротив него замер ловкий бурый воин, и по запаху Снежок определил, что именно этот кот бросился на него, когда бродяга ворвался в лагерь.
-  Я не хочу вам зла!  -  в отчаянии закричал Снежок.  -  Двуногие думают, что мы больны и опасны для них! Такое же бывает и в городах. Убивают всех: и собак, и кошек.
        Бурый кот озадаченно обернулся к пушистому рыжему, который шёл через толпу. Несмотря на страх, Снежок вежливо поклонился ему.
-  Двуногие?  -  спросил бурый, сощурив глаза.  -  Они даже не замечают нас!
-  Помолчи, Терновник,  -  прорычал рыжий, и Терновник тут же умолк.  -  Кем бы ни был этот кот, он не говорит ничего странного. Я был когда-то домашним котом и слышал о таких облавах. Но тогда мне ничего не угрожало, а от знакомых я узнал, что всех бездомных животных убивают. Двуногие боятся сами заразиться этой болезнью.
Вдруг в глазах Терновника промелькнула паника.
-  Что ты говорил о Варде?!  -  в ужасе спросил он у Снежка. Белый кот прижал уши.
-  Она велела мне предупредить вас, а сама решила увести Двуногих подальше от леса, чтобы у нас было время спастись. Я пытался отговорить её, но она не послушала.
-  Это похоже на неё,  -  с тревогой кивнул Ежевика.  -  Но, Огнезвёзд, до этого Двуногие только держали котов в клетках…
-  У этих Двуногих ружья!  -  в отчаянии помотал головой Снежок.  -  Это металлические палки с ручками, и они плюются небольшими камушками. Эти камушки тоже из металла, и если они попадут в тело кота, то убьют! Двуногие могут плевать камушками с большого расстояния, для этого им не нужно даже подходить.
        Терновник в ужасе уставился на Снежка, не в силах ничего сказать. По толпе котов пробежал ропот.
-  Ураган, Белка, Белохвост!  -  махнул хвостом Огнезвёзд, и названные воины выбежали к нему.  -  Каждый из вас должен предупредить остальные кланы. Будьте очень осторожны!
-  Мы поняли, Огнезвёзд,  -  поклонились они и выбежали в лес.
-  Мы с Вардой видели этих Двуногих у заброшенного гнезда и в роще за вашей территорией,  -  добавил Снежок. Огнезвёзд кивнул ему.
-  Спасибо,  -  рыжий кот задумчиво прищурился, глядя на бродягу.  -  Надо полагать, это к тебе она бегала всё это время?
-  Да,  -  еле слышно ответил Снежок и скорее почувствовал, чем увидел, как вскинулся Терновник.
-  Надо признать, ты ловко меня отбросил,  -  произнёс бурый воин с уважением.  -  Это Варда тебя научила?
Снежок кивнул. Огнезвёзд начал подзывать к себе котов, чтобы повести патруль к заброшенному гнезду.
-  Я с вами!  -  Терновник уже кружил у лаза.
«Неужели он тоже влюблён в Варду?  -  Снежок внимательно наблюдал за ним.  -  Да, в этом нет сомнений. Но кого любит она?»
Огнезвёзд подвёл отряд к выходу из лагеря.
-  Показывай дорогу,  -  обернулся он к Снежку. Белый кот тут же вскочил и первым выбежал из лагеря. Терновник тенью пролез за ним.

        Никогда ещё лес не казался Снежку таким враждебным. Кот вёл спутников прямиком к гнезду, и сердце его сжималось от каждого шороха. Как там Варда? Жива ли она? Рядом бежал Терновник, молчаливый и встревоженный. Следом мчались Огнезвёзд, Уголёк, Песчаная Буря, Дым и Бурый. Всех оруженосцев оставили в лагере.
        Коты приближались к гнезду, вот впереди забрезжил свет. Снежок поднял хвост и помахал им, подавая знак, что нужно остановиться. Сквозь просветы в кустах были видны копошившиеся у фургона Двуногие. Сколько Снежок не вглядывался, он не видел остальных. Неужели Варда жива, и они до сих пор гоняются за ней? Или она погибла, а они уже на пути сюда?
-  Он был прав, у них действительно эти штуки в руках,  -  прошептал Уголёк, распушив от волнения шерсть. Снежок хотел было что-то ответить, но замер, услышав звук, от которого сердце белого кота словно покрылось льдом.
        Вдалеке, за рощей, похоронным звоном раздался одинокий выстрел. И замер, отдавшись болью в кошачьих душах. Не в силах сдержаться, Снежок поднял голову и тихо, тоскливо завыл.

0

12

~ Возвращение домой. ~

***

        Грохот. Резкая боль в левой задней лапе. Это было так неожиданно, что чёрная кошка рухнула и покатилась по земле. Прогремело второй раз, и пуля просвистела, срезав пряди шерсти с её шеи. Слыша топот человеческих ног, Варда вытянулась и застыла, надеясь только на то, что преследователи сочтут её мёртвой. Её открытые глаза застыли, она старалась не моргать, но одновременно видела, что происходит.
        Варда почувствовала, как её грубо ткнули в бок стволом ружья, но ничем не выдала того, что в ней ещё теплится жизнь. За первым толчком последовали другие, вот кошку рывком подняли за шкирку, и Варда постаралась полностью расслабиться. Повиснув в руках своих мучителей словно тряпка, она смотрела в небо остекленевшими глазами. Её крепко встряхнули.
-  Всё, подохла,  -  констатировал державший её Двуногий и, взяв за задние лапы, понёс к машине. Кошка болталась в его руке как мёртвая, хотя её тело пронзала жуткая боль – человек держал её за раненую лапу. От боли Варда почти не соображала, что происходит, и только сильный удар о пол кузова привёл её в чувство. Дождавшись, пока Двуногий закроет фургон, она моргнула и осторожно огляделась.
        Кроме неё в кузове никого не было. Это обрадовало её – значит, они ещё не успели начать охоту на другие кланы. Приняв прежнее положение, Варда прислушалась. Она немного понимала человеческую речь, и было полезно узнать, что они собираются делать.
-  Да поехали отсюда!  -  говорил один из Двуногих.  -  Одну поймали и ладно. Нету тут больше, только тот белый удрал.
-  Говорят же тебе, есть ещё!  -  раздражённо втолковывал второй.  -  Тут много видели.
-  Так когда видели-то,  -  встрял в разговор Двуногий с низким голосом.  -  Здесь лис много, собаки, барсуки… Эти двое на окраине жили, где лис не было. Ну представь: чтобы кошки и в лесу.
-  Да ну вас,  -  второй пробурчал что-то нелицеприятное, и Варда услышала, как хлопнула дверь кабины.  -  Значит, идите к дороге, там вас второй грузовик ждёт.
        Слышно было, как остальные Двуногие прошли мимо фургона, двери открылись, и Варда застыла.
-  Что ты там копаешься? Дохлая она,  -  фыркнул первый.  -  Я ж её тащил за задние лапы, а у неё одна прострелена. Была бы она живой, так бы не висела. По крайней мере, попыталась бы мне вторую руку прокусить. И я видел, что вторая пуля попала в шею.
«Ага, много ты видел»,  -  торжествующе подумала Варда, сохраняя полную неподвижность, хотя её мутило, а перед глазами всё расплывалось. Двери с лязгом захлопнулись, и фургон начал движение. Варда тут же заскребла лапами по полу, пытаясь подняться, но это оказалось на редкость сложным делом. Раненая лапа мешала встать, а машину немилосердно трясло. Тем не менее, шатаясь и падая обратно, Варда сумела облокотиться на стену фургона. В кузове было два окна, и кошка начала их осматривать. Первое было насмерть закрыто, и Варда переключилась на второе. Оно было приоткрыто; заливая пол кровью, воительница пересекла фургон и подтянулась к подоконнику. Когти поехали, и кошка грохнулась на пол, раненая лапа подвернулась, и Варда чуть не потеряла сознание от жуткой боли. С трудом сдерживая жалобный стон, Тень Ворона поднялась, поскальзываясь на лужах крови, и, опираясь на здоровую заднюю лапу, снова попыталась забраться на подоконник. На этот раз она зацепилась за резиновую прокладку и начала подтягиваться. Сердце бешено стучало от боли и страха, а в глазах застыла надежда.
«Я смогу!»
        Едва удерживаясь на окне, кошка убедилась, что отверстие для неё слишком мало. Тогда она высунулась в него насколько могла и начала толкать стеклянную створку в сторону. Варде приходилось опираться на обе задние лапы, в какой-то момент она почти потеряла сознание и повисла на окне. Встречный ветер нещадно бил в глаза, ей было нечем дышать – потоки воздуха были слишком плотные и сильные. Придя в себя, Варда собрала все силы и снова упёрлась плечом в край окна, а передниим лапами начала толкать злополучную створку. Свобода была так близко! Последним отчаянным движением она смогла сдвинуть створку настолько, что в отверстие могла пролезть голова и передняя лапа. Этого оказалось достаточно – Варда кое-как высунула вторую лапу и начала отталкиваться, постепенно вываливаясь наружу. Сильный рывок – и кошка вылетела на шоссе.
        Жуткий удар едва не выбил из неё дух. Варда почувствовала резкую боль в груди – наверное, сломала рёбра – и, полуслепая от боли, отползла на обочину. Как раз вовремя – мимо прошуршала машина. Кошка неподвижно лежала на краю дороги, полуоткрыв рот и тяжело, хрипло дыша. Она не могла больше бороться и провалилась во тьму боли и усталости.

        Снежок видел, как обмякшее тело Варды забросили в фургон, и зажмурился от горя. Рядом замер Терновник, Огнезвёзд остановившимся взглядом смотрел вслед Двуногим, и его хвост безостановочно метался по земле.
-  Наверное, они решили, что здесь кошек больше нет,  -  выдавил он.  -  Надо ни в коем случае не показываться местным Двуногим на глаза, пока эпидемия не кончится, иначе все кланы ждёт гибель.
Песчаная Буря молча прижалась к другу, её глаза были полны ужаса.
-  Почему именно она?..  -  прошептал Терновник, опустив голову. Снежок не произнёс ни слова, случившееся просто не укладывалось в его сознании. Вдруг что-то тёплое коснулось его щеки, и, обернувшись, он увидел рядом Песчаную Бурю.
-  Идём с нами,  -  тихо сказала она, а Огнезвёзд кивнул. Поднявшись, Снежок бросил последний взгляд на поляну и последовал за отрядом.

        Что-то влажное обожгло рану на лапе, Варда задёргалась и открыла глаза. Сверху шёл сильный золотистый свет, а лежала она на чём-то жёстком. Стоило ей шевельнуться, и её тут же обездвижили бережные, но уверенные руки, а мордочку накрыли какой-то тканью, чтобы свет не резал глаза.
-  Она приходит в себя,  -  донёсся женский голос, и Варда поняла, кто её держит.  -  Что там с рёбрами, Джон? Сломаны?
-  Подожди, Сара, дай посмотреть,  -  услышала кошка голос мужчины.  -  Только одно переднее, с правой стороны, у грудной кости. Смещения нет, оно само срастётся.
-  С лапой просто – пуля прошла навылет,  -  добавила Сара, осторожно промывая рану.  -  Не дёргайся, моя милая,  -  обратилась она к Варде.  -  Скоро ты будешь в порядке. Значит, попала под отстрел?
Кошка слабо мяукнула, очень хотелось пить. Она чувствовала, как ей бинтуют лапу, но плохо понимала, что происходит. Сара взяла её на руки и осторожно переложила в клетку, потом поставила у самой мордочки миску. Вода! Тень Ворона вытянула шею и начала жадно пить. Было ясно, что эти люди не причинят ей вреда.
-  Бедняжка,  -  сочувственно прошептала Сара и обернулась к Джону.  -  Бешенство можно исключать сразу – смотри как она пьёт.
-  Но прививки ей сделать не мешает,  -  добавил мужчина, присев напротив клетки. Варда оторвалась от миски и посмотрела ему в глаза. Джон осторожно протянул руку и погладил её, а кошка замурлыкала, давая понять, что не держит на него зла. Но было и ещё что-то – Варда чувствовала зашитую ранку за правым ухом.
-  Теперь её никогда не смогут убить,  -  Джон подлил в миску ещё воды.  -  Чип за ухом – это не ошейник, мешать ей не будет, а мы разошлём её данные по всем клиникам и объединениям, которые занимаются животными. Тогда эту кошку смогут узнать сразу.
-  Надо ей хоть имя дать,  -  Сара отодвинула миску и положила перед Вардой кусочек мяса в подливке.  -  Может, Молли?
-  Нет, не подходит,  -  покачал головой Джон.  -  Она слишком самостоятельная и умная. Нужно что-то другое. Что скажешь насчёт имени Тень?
-  А что, неплохо,  -  кивнула Сара, улыбнувшись.  -  Но откуда на ней столько шрамов?
-  Не знаю, наверное, постоянно дралась с другими котами,  -  пожал плечами Джон и выпрямился.  -  Ладно, давай пока подержим Тень в клетке. Надо будет каждый день смотреть её рану, а то мало ли – вдруг гангрена пойдёт.
Он озабоченно посмотрел на Варду, подмигнул ей и вышел. Кошка, доедавшая в это время мясо, только покосилась на него и дёрнула ухом.
«Как же мне теперь добраться домой?  -  вздохнула она.  -  Дождусь, когда они выпустят меня из клетки и поставят прививки, а потом сбегу».
Варда умяла ещё несколько таких кусочков, потом кое-как свернулась и закрыла глаза. Сара погладила её, закрыла дверцу клетки и вышла, погасив свет. Кошка вздохнула – похоже, неприятности не заканчиваются, но у неё появился призрачный шанс вернуться домой.

        Словно в полусне Снежок вернулся в лагерь. Огнезвёзд подозвал чёрную короткошёрстную кошечку и велел ей натаскать мха для подстилки.
-  Спасибо вам,  -  тихо поблагодарил Снежок, Огнезвёзд сочувственно посмотрел на него.
-  Я понимаю, что ты чувствуешь,  -  произнёс он.  -  Когда придёшь в себя, расскажи мне обо всём, хорошо?
Снежок только кивнул, обмякшее тело Варды всё ещё стояло у него перед глазами.
«Всё кончено!  -  он едва сдерживался, чтобы снова не завыть от горя.  -  Я должен был пойти с ней!»
Они должны были быть там вместе, это он понял сразу. У Снежка оставалась призрачная надежда, что он смог бы всё изменить. Кот потерянно огляделся и увидел, как кошечка семенит к нему с большим пучком мха в зубах.
-  Я помогу, только покажи, пожалуйста, где брать мох,  -  попросил он.  -  Я не хочу быть обузой.
-  Тогда идём,  -  ученица опустила мох на землю и махнула хвостом.  -  Вон туда, в пещеру целительницы. Кстати, меня зовут Остролапка. А тебя как?
-  Снежок. Меня выбросили Двуногие несколько дней назад.
-  Двуногие?  -  недоверчиво протянула Остролапка, первой подбежав к пещере.  -  Листвичка, можно нам ещё мха?
-  Нам?  -  озадаченно спросила целительница, выглядывая из полумрака.  -  А это, выходит, тот самый бродяга, да?
-  Да, его зовут Снежок.
Рядом с Листвичкой встал пушистый серый котик, и Снежок с ужасом понял, что он слепой. Однако от маленького целителя шло ощущение уверенности.
-  Ран нет,  -  принюхавшись, сообщил котик.  -  Как же приятно за эти дни встретить здорового кота. Меня зовут Воробушек, я ученик Листвички.
-  Очень приятно,  -  осторожно отозвался Снежок.  -  Извините, что я…
-  Не надо извиняться. Если бы не ты, мы бы никогда не узнали об угрозе Двуногих,  -  покачала головой Листвичка. И озадаченно пошевелила ушами, увидев, как кот молча берёт охапку мха и идёт к своему месту.  -  Что это с ним?
-  Варда погибла,  -  выдавила Остролапка.  -  Двуногие застрелили её. Она послала Снежка к нам с сообщением об опасности, а сама отвела Двуногих от леса. Бурый сказал, что видел, как её несли в чудище. Она висела в лапе Двуногого и не двигалась.
-  Варда?  -  вздрогнул Воробушек. Листвичка не произнесла ни слова, но её золотистые глаза были полны печали.
        Тихие шаги возвестили о приближении Ежевики. Полосатый воин посмотрел на Снежка, свернувшегося калачиком в своём гнезде, и Остролапка с Листвичкой пересказали ему то, что смогли узнать.
-  Да, Огнезвёзд рассказал мне,  -  кивнул Ежевика.  -  Бедняга Снежок. Я помню, как Грач потерял свою Ласточку, это было ужасно. А Снежок даже не смог похоронить её.
        Остролапка горестно вздохнула, подошла к куче добычи и вытащила белку, принесённую Вардой. Осторожно приблизившись, ученица положила тельце перед Снежком, но кот не шевельнулся, глядя перед собой измученными глазами.
-  По-моему, ему стоит дать маковых семян,  -  шепнул Воробушек Листвичке. Наставница кивнула, котик взял свёрток с семенами и подошёл к Снежку.
-  Съешь вот это,  -  Воробушек подождал, пока кот проглотит лекарство. Глаза Снежка стали закрываться, и через пару минут он уже спал.

0

13

Темнота окружала Снежка со всех сторон. Кот открыл глаза и огляделся, вокруг был лес, но не такой, как на территории Грозового клана. Перед ним, на сером валуне, сидел большой золотисто-рыжий кот с красивыми зелёными глазами. Сначала Снежок подумал, что видит Огнезвёзда, но этот кот был немного другим.
-  Здравствуй, Снежок,  -  попривествовал его незнакомец.  -  Меня зовут Львиное Сердце. Когда-то я жил в Грозовом клане.
-  Ты из Звёздного клана?  -  насторожился Снежок, мгновенно вскочив на лапы.  -  А Варда? Она тоже здесь?
        Он надеялся, что хотя бы сейчас сможет увидеть её, но сколько не вглядывался, Тень Ворона не появлялась.
-  Нет, твоя подруга жива, но очень далеко отсюда,  -  покачал головой Львиное Сердце.  -  Я не мог последовать за ней, ведь Звёздный клан присматривает только за лесом, но так как я её хранитель, то чувствую, что она осталась в живых и ищет дорогу домой.
        Снежок не верил своим ушам, он посмотрел прямо в глаза призрачному воину, но не увидел и следа насмешки или лжи. Значит, это действительно правда! Ликующая радость затопила всю его душу.
-  Я верю, что она вернётся,  -  прошептал белый кот.  -  Если бы я мог отыскать её!
-  Сейчас это невозможно,  -  вздохнул Львиное Сердце.  -  Я бы очень хотел помочь тебе, но не могу. Двуногие сейчас очень беспокоятся, и поиски приведут тебя к гибели. Варда опытная, сильная и умная, она найдёт дорогу. Могу сказать только, что она придёт со стороны пустоши.
-  Спасибо тебе!  -  искренне поблагодарил Снежок.  -  Я знаю, что ещё не воин, но сделаю всё, чтобы помочь Грозовому клану. И обязательно дождусь её.
-  Вижу, что у тебя сердце лесного кота,  -  промурлыкал Львиное Сердце, и его силуэт начал таять.  -  Удачи тебе, Снежок.
-  Удачи…  -  прозвучало эхо, и белый кот остался на поляне один. Темнота вновь сомкнулась вокруг, и когда Снежок открыл глаза, то увидел залитый солнечным светом лагерь.
«Сколько же я спал?  -  испугался он, поднимаясь и отряхивая шубку.  -  Я должен рассказать Огнезвёзду обо всём, что произошло!»
Белый кот быстро доел белку и, умываясь, краем глаза заметил, как предводитель выходит из своей пещеры. Оставив своё занятие, Снежок подошёл к нему.
-  Огнезвёзд, мне надо с тобой поговорить, это очень срочно.
Рыжий воитель озадаченно пошевелил ушами, но кивнул и пригласил его в пещеру.
-  Садись,  -  Огнезвёзд устроился на подстилке и выжидающе посмотрел на бродягу. Снежок послушно опустился на мох и выпалил:
-  Варда жива! Я видел во сне рыжего кота по имени Львиное Сердце, и он сказал мне об этом!
Предводитель вздрогнул, явно удивившись.
-  Львиное Сердце был глашатаем Грозового клана ещё тогда, когда мы жили в Первом Лесу,  -  произнёс он.  -  Я не представляю, как ты мог узнать о нём. Значит, ты говоришь правду. Что ещё он сказал тебе?
-  Он сообщил, что Варда на территории Двуногих,  -  ответил Снежок.  -  Но добавил, что Двуногие сейчас очень беспокоятся, и если я попытаюсь найти её, меня могут убить. Он не видел Варду, но знает, что она жива.
-  Понятно…  -  задумчиво пробормотал Огнезвёзд, обернув вокруг лап пушистый хвост.  -  Послушай, я видел, как ты вчера отбил атаку Терновника. Это Варда научила тебя?
-  Да. Она сказала, что я могу стать воином,  -  осторожно ответил Снежок.  -  Я уже научился охотиться, но ни разу не нарушал ваших границ. И… Варда объяснила мне Воинский Закон.
        Взгляд рыжего кота стал очень внимательным.
-  Ты не против пойти сейчас на охоту со мной, Песчаной Бурей и Берёзовиком?  -  спросил он.
«Он хочет проверить мои охотничьи навыки!»  -  догадался Снежок и кивнул.
-  Конечно. Я вовсе не беспомощный и не хочу быть вам нахлебником.
-  Отлично, тогда идём,  -  и они вместе вышли на поляну. Пока Огнезвёзд созывал охотников, Снежок стоял рядом, и лапы у него слегка дрожали. Только бы не ошибиться!
        Из куста боярышника вылезла Песчаная Буря, следом показался сонный белый с серым котик. Он отчаянно зевал и вздрагивал от каждого шороха.
-  По-моему, я ошибся с выбором,  -  невольно усмехнулся Огнезвёзд.  -  Берёзовик, ладно, иди досыпай! Только позови сначала Белолапу.
-  Хорошо, Огнезвёзд,  -  зевнул котик и снова завалился в куст. Через пару минут оттуда выскочила симпатичная белая кошечка.
-  Я совсем забыл, что Берёзовик вернулся с утреннего патруля,  -  виновато произнёс Огнезвёзд.  -  Белолапа, пойдёшь на охоту?
-  Да, Огнезвёзд,  -  кивнула кошечка и с любопытством покосилась на Снежка. Предводитель первым вылез через лаз, следом протиснулась Песчаная Буря. Снежок замыкал цепочку, он ещё не знал всей территории Грозового клана, но многое узнавал по описаниям Варды.
        Вот он заметил неподалёку белку и, подкравшись, накрыл её точным броском. Догнав отряд, Снежок пристроился позади, вот Огнезвёзд обернулся, чтобы проверить, все ли на месте, и озадаченно пошевелил ушами. Снежок в свою очередь смутился и опустил глаза.
-  А я и не услышала, как он отходил,  -  промурлыкала Песчаная Буря.  -  Молодец! Первая добыча!
Белолапа промолчала, но Снежок заметил, что она тоже обрадовалась.
-  Очень хорошо,  -  кивнул Огнезвёзд, заметно приободрившись. К середине дня отряд вернулся в лагерь, нагруженный дичью. Снежок опустил в кучу белку и кролика и отошёл.
-  Возьми себе поесть и отдыхай,  -  распорядился Огнезвёзд.  -  Пойдёшь в вечерний патруль к границе с кланом Теней. Заодно отведёте домой Огонька, а Рябинник ещё не полностью поправился, поэтому останется у нас.
-  Хорошо,  -  склонил голову Снежок, взял себе толстую полёвку и устроился в своём гнёздышке. Интересно, как там Варда? Всё ли с ней в порядке? Белый кот поднял взгляд к небу и вздохнул.
«Я обязательно дождусь её».

***

        Прошло две луны с тех пор, как Варда поселилась у ветеринаров. Она всех душой ждала, когда её начнут выпускать из клетки. Однажды утром Сара открыла дверцу и как обычно перенесла кошку на стол для осмотра.
-  Лапа уже в порядке,  -  Двуногая сняла бинты и начала осторожно ощупывать грудку кошки.  -  Смотрю, и ребро у тебя больше не болит. Давай сделаем рентген, а потом решим, что делать дальше.
        Варда привычно улеглась, ожидая, пока ей разрешат встать. Она поняла, что эта штука не причинит ей вреда, и спокойно переносила эту процедуру. Вот вошла Сара, чем-то щёлкнула, и машина перестала урчать.
        Самым неприятным для Варды было то, что её вернули в клетку. Укоризненно посмотрев на Сару, кошка тяжело вздохнула и улеглась к ней спиной. Двуногая улыбнулась и ушла смотреть снимок. За эти две луны кошке сделали несколько прививок, и Варда уже начала придумывать план, как добраться до леса. Сначала она решила не отходить далеко от дома и выяснить дорогу у местных котов.
-  Ну, всё хорошо,  -  Сара присела у клетки и открыла дверцу.  -  Тень, выходи!
Варда медленно и лениво повернулась, потом встала и спрыгнула на пол. Не увидев в этой комнате ничего интересного, кошка пошла дальше обследовать дом.
        Через три дня её стали выпускать в сад. Варда вышла на лужайку, осмотрелась и вскочила на забор. В соседнем саду на освещённой солнцем скамейке спал толстый серый кот. Варда вздохнула и спрыгнула на траву, потом быстро подбежала к скамейке и чувствительно ткнула спящего лапой.
-  А? Что?  -  сонно завозился кот.
-  Добрый день,  -  вежливо поздоровалась Варда.  -  Я ваша новая соседка, пришла познакомиться.
Кот озадаченно посмотрел на неё, потом до него, видимо, дошло.
-  Меня зовут Грэй,  -  представился он.  -  А вас?
-  Тень,  -  не почувствовав угрызений совести ответила Варда.  -  Вы не могли бы мне помочь? Как отсюда добраться до леса, с которого есть поворот на шоссе? Там ещё большое озеро…
-  А, слышал-слышал,  -  закивал Грэй.  -  Сам я не знаю, как туда дойти, но есть тот, кто очень толково ответит на ваш вопрос. Следуйте за мной,  -  кот спрыгнул со скамейки и повёл Варду к калитке. Чёрная воительница с любопытством следила, как он поворачивает лапой ручку и открывает калитку.
-  Прошу,  -  махнул хвостом Грэй. Варда вышла, он последовал за ней, и калитка закрылась.
-  Это было здорово,  -  улыбнулась Варда. Грэй даже замурлыкал от удовольствия.
-  Да нет, что вы, это пустяки,  -  ответил он.  -  Теперь за мной! Оливер многое знает, а в особенности про то, как лучше путешествовать. Не стану спрашивать, зачем вам это понадобилось, но надеюсь увидеть вас снова.
        Грэй привёл её к большому каменному дому с большим садом и кованым забором. В ответ на зов из глубин сада показался белый с рыжими пятнами кот. Он протиснулся между прутьями ограды и с любопытством посмотрел на гостей.
-  Грэй? Вот уж не ожидал тебя увидеть. Ты редко заходишь,  -  заметил Оливер.  -  И разве ты не представишь мне свою замечательную спутницу?
-  Меня зовут Тень,  -  улыбнулась ему Варда.  -  Я – новая соседка Грэя.
-  И очень любознательная, кстати,  -  добавил серый кот.  -  Помнишь, ты говорил про лес с озером? Он у гор находится, по-моему. Расскажи ей про него, хорошо?
-  Интересный вопрос,  -  задумался Оливер.  -  Но я могу на него ответить. Давайте не будем стоять на дороге, а поговорим в саду?
        Варда пролезла за ним, слыша позади пыхтение Грэя. Оливер привёл их в тень яблонь, где трава была очень мягкая.
-  Лес находится на западе отсюда,  -  начал кот.  -  Вон там, за домами, проходит шоссе. Если держаться вблизи него, то через неделю можно дойти до старой дороги, которая поворачивает в лес. Мои хозяева часто ездят туда купаться, ведь дорога ведёт прямо к озеру. Обычно они берут с собой лодку и катаются по озеру.
-  Наверное, они скоро туда поедут,  -  улыбнулась Варда, а глаза её сощурились. Оливер добродушно кивнул.
-  Да. Завтра утром, часов в восемь. Я не выхожу их провожать – на меня остаётся старая бабушка, и за ней должен кто-то присматривать. Обычно они пристёгивают к машине прицеп, а на нём лежит лодка. На мой взгляд это громоздко, но хозяева так не считают.
-  Хозяева очень странные создания,  -  признала Варда, одновременно обдумывая детали плана. Если бы завтра незаметно пробраться в прицеп, но как это сделать, ведь, судя по игрушкам у крыльца, в доме есть дети. Разве что как-нибудь отвлечь их… Но нужно что-то блестящее и разноцветное, что могло бы их заинтересовать.
-  Жаль, что я совершенно не знаю окрестностей,  -  вздохнула Варда. Оливер и Грэй тут же предложили свои услуги проводников.

0

14

Варда вернулась в дом ветеринаров после обеда, её уже ждала полная миска. Уписывая сочные мясные кусочки, она рассеянно подумала, что эта еда ничуть не хуже лесной дичи. Однако оставаться здесь в планы воительницы не входило.
«Завтра в восемь,  -  повторила она про себя.  -  В шесть Джон встаёт на работу, значит, я могу попроситься с ним на улицу. А за два часа я должна отыскать то, что поможет мне отвлечь детей».

        Наутро Варда тотчас проснулась по звонку будильника, подождала, пока встанет Джон, и попросила еды. Она знала, что десять раз успеет поесть за то время, за которое он одевается и собирает вещи. Варда вылизала миску и подбежала к двери, ожидая, пока Джон выйдет и откроет ей
-  Хочешь погулять?  -  хозяин ласково погладил её и открыл дверь. Варда с благодарностью посмотрела на него и выбежала наружу, но на душе у неё было тоскливо. Эти люди столько сделали для неё, а она их бросает… В последний раз посмотрев на дом, Варда перелезла через ограду и побежала по улице, держась у самых кустов. Она знала: дети – всё равно, что котята. Постоянно всё забывают, значит, и у Двуногих те же самые проблемы. А это значит, что даже если вся семейка загрузится в машину, есть реальный шанс, что кто-нибудь из детишек тут же вылезет и побежит в дом за забытой игрушкой. Надо было позаботиться о том, чтобы её не обнаружили.
        Порыскав по окрестностям, Варда нашла небольшой яркий резиновый мячик, очевидно, потерянный кем-то из Двуногих котят. Это вполне подходило, и, подобрав его, кошка побежала к дому Оливера. Спрятавшись в кустах, она видела, как из дома вышли хозяева, старший Двуногий вывел на дорогу машину с прицепом, а Двуногая торопила детей. Дождавшись, пока они почти все залезут внутрь машины, Варда бросила мячик, и он покатился по дорожке. Запоздавший Двуногий котёнок, выбежавший из дома, закрыл дверь, обернулся и увидел мяч. Варда подождала, пока ребёнок наклонится, молнией выбежала из кустов, запрыгнула на прицеп и спряталась под тент, которым была накрыта лодка. Вот машина тронулась, и Варда улеглась на полу, глаза её сверкали. Совсем скоро она доберётся домой!

        Спустя почти четыре часа Варда выглянула наружу и увидела, что слева от дороги уже тянется изгородь фермы. Кошка сразу узнала жилище Дымка и Флосси, и на душе стало легко и радостно. Она дождалась пока машина притормозит у въезда на ферму и спрыгнула на обочину. Торопливо оглядевшись, Варда побежала вдоль ограды к территории клана Ветра. Патрулей видно не было, кошка побежала по грунтовой дороге, ведущей к сломанному пирсу, спустилась к самому озеру в двух хвостах от воды. Радость удвоила её силы, и Тень Ворона вихрем помчалась по пустоши.

        Снежок вышел из воинской палатки и потянулся. Он уже ходил в утренний патруль, а теперь ему надо было отыскать Метелицу. Белая кошечка уже ждала его у пещеры учеников. Снежку было очень трудно присматривать за неугомонной дочкой Тростинки – пусть Метелица и стала его ученицей, она часто забывала об этом.
-  Смотрю, она сегодня на своём месте, Снежок,  -  усмехнулся Ураган, проходя мимо.
-  От души тебе сочувствую – Лисолап такое же наказание,  -  отозвался белый кот, весело шевеля ушами.
        Ураган хотел было ответить, но слова замерли у него в районе желудка. Снежок непонимающе посмотрел на него и, обернувшись, увидел огромную чёрную кошку со сверкающими льдисто-синими глазами, которая протиснулась в лаз среди ежевики и нерешительно замерла на краю поляны. Вид у неё был растерянный и осторожный.
-  ВАРДА!  -  закричал Снежок, бросаясь к ней. На его крик выбежали обитатели палаток, а Варда попятилась, не зная, как реагировать. Снежок уткнулся носом в её плечо и замер, не в силах поверить в её возвращение. Варда улыбнулась и замурлыкала.
-  Я вернулась,  -  просто сказала она. Восторженная толпа окружила её, каждому не терпелось поприветствовать подругу.
-  Эпидемия кончилась, Двуногие больше не появятся!  -  обернулась Варда к Огнезвёзду.
-  Рад слышать,  -  улыбнулся он.  -  Речному клану тогда тоже пришлось туго, Двуногие приезжали и на их территорию. Но благодаря вам со Снежком мы помогли речным котам правильно действовать, и Двуногие их не обнаружили.
-  А я стал воином,  -  добавил Снежок.  -  И мне дали ученицу, представляешь?
-  Значит, не зря я тебя тогда гоняла,  -  ухмыльнулась Варда.
-  Так, ей надо перекусить и отдохнуть,  -  прорычала Листвичка, отгоняя от кошки толпу. Варда с благодарностью посмотрела на целительницу – она бежала весь день и мечтала об отдыхе в любимом гнёздышке.
-  Ты ведь расскажешь, что с тобой было?!  -  закричал Львинолап, а Остролапка поддержала брата энергичными кивками.
-  Надеюсь, что мне всё-таки доведётся поесть,  -  усмехнулась Варда, покосившись на Снежка.  -  Теперь твоя очередь всех отвлекать!

Эпилог.

        Вернувшись с охоты, Снежок сложил пойманную дичь в кучу, взял толстого кролика и направился к детской. Оттуда доносился весёлый писк, и, заглянув внутрь, кот увидел четырёх котят, которые весело мутузили друг дружку. Белая пушистая кошечка первой заметила отца и вырвалась из лап своего чёрного братца.
-  Привет, папа! Ой, Чернушка, смотри, нам принесли кролика!
Чёрная малышка потянулась и сладко зевнула.
-  Снежинка, чего ты кричишь?  -  недовольно проворчала она.  -  Воронок сейчас всё один слопает!
-  Разумеется, слопаю,  -  маленький угольно-чёрный котёнок поскакал к отцу.  -  Это Лучик у нас соня,  -  и Воронок махнул хвостом-ёршиком в сторону мирно спящего белого котика.
-  Так, давайте-ка потише,  -  шикнула на них Варда, легонько шлёпнув Воронка по чёрному носику.  -  Вам уже целых две луны, а ведёте себя как маленькие. Будете так себя вести, вас никогда не посвятят в ученики. Верно я говорю, Снежок?
-  Верно,  -  замурлыкал белый кот, положив перед детьми добычу.  -  Во всём слушайтесь маму, ясно?
-  Ага,  -  закивала Чернушка, отпихивая Воронка.  -  Это ему не ясно.
-  За себя говори,  -  фыркнул чёрный котик.
-  Ой, что-то кроликом пахнет…  -  зевнул, поднимаясь, Лучик.  -  Эй, подождите, оставьте мне хоть кусочек!
        Снежок и Варда с усмешкой переглянулись. Что-то подсказывало им, что на возвращении Тени Ворона их приключения не закончились…

0

15

Круто! Мне действительно порнравилась. Хотя я привередливая к рассказам и прозе

+1

16

Флика, спасибо. ^^ Будет прода, но нескоро.

0

17

Скажу честно - все не прочитала, но начало понравилось.

+1

18

Спасибо. ^^

0

19

Тень Ворона ты случайно не с форума "Изгнание"?Я там Белолапа была...щас он переехал.

0

20

Дыхание, да, я с Изгнания. ^^

0

21

О_о

0

22

Белая Звезда, понимаешь, я играла на многих ролевых, пока училась в школе. Первой ролевой была "Коты-воители. Созвездие судеб". Потом - "Легенды Дикого Леса", куда я заглядываю до сих пор. Дальше я переместилась на "КВ. Изгнание!", где познакомилась с Дыханием aka Белолапой. Там наши персонажи были не только сёстрами, мой чар обучал чара Белолапы. Я там, помнится, воспитала двух оруженосцев. ^^ Весёлое было время, я была тогда самым обычным игроком... А дальше - другие ролевые, затем "Хитрые КВ", тогда ещё "Ролевая Хитрой". Вот и осела тут. ^^

0

23

Большая инет-биография Death Cat аka  8-) Тени Ворона

0

24

*Разводит лапами* Какая есть)))

0

25

День из жизни Варды.

Будние дни (декабрь 2008 - январь 2009).

6:20 - проснулась.
6:30 - оделась.
6:40 - собрала вещи.
6:40 - 6:55 - скучает, потому что идти в институт ещё рано.
6:55 - вышла из дома.
7:05 - дошла до остановки. Зима. Однако, холодно. Маршрутки чё-т никуда не торопятся. Обещанного автобуса нет.
7:07 - одной маршрутке что-то стукнуло.
7:08 - быстро запрыгнула в маршрутку и заняла лучшее место у окошка.
7:10 - маршрутка поехала.
7:20 - выгрузилась на Колхозке.
7:23 - проклиная местные ЖКХ, проложила по снегу до моста новую трассу "Остановка - грязный ручеёк Днепр".
7:25 - переползла мост, полюбовалась на плывущие льдины внизу. Уток нет.
7:30 - миновала остановку "Соболева". Мимо весело пропердел обещанный автобус. Падла.
7:30 - 7:40 - весело скользит вверх по одной из самых главных улиц города - Большой Советской. Сверху, на старых домах, нависают кипы громадных сосулек и занятно звенят. На стене одного из домов оптимистичная полустёртая надпись - "Осторожно - сосульки!"
7:40 - если занятия в первом корпусе, то ушла учиться. Если не в первом - то скользит дальше, до второго с третьим.
Если скользит дальше:
7:42 - допёрлась до нужного корпуса. Поздоровалась со всеми техничками и профессорами. Выслушала от них, какое я золото. Подумала, что неправда, и мысленно улыбнулась - появились мысли угробить этот мир к чёртовой бабушке. МОзги услужливо предлагают кучу способов и все виды оружия.
7:45 - 8:15 - скучает, т.к. опять пришла раньше всех. Начинает придумывать, как убить своих недругов.
8:15 - 13:45 - учится. Ну, или почти учится... Математик, падла, засёк, как анимашек в тетради рисую. Вызвал к доске. Решила ему назло. Озадачен. В перерыве Варда закусывает пиццей, которая покупается НЕ в студенческой столовой.
13:45 - пулей вылетает из корпуса, весело машет лапами с сумками, т.к. какой-то придурок СНОВА отскоблил снег до мостовой, и она обледенела по полной. Благодаря ежедневным тренировкам, удерживает равновесие и бежит по Советской в обратном направлении.
13:45 - 13:55 - чувствует себя как на Чудском озере - везде лёд. Над головой СНОВА проклятые сосульки.
14:17 - цепляясь за ограду, доехала до моста.
14:20 - а внизу утки!
14:23 - доползла до остановки. Не села. Почесала дальше.
14:35 - пешком добирается до дома. Да, мимо того самого кладбища. Машет привидениям лапкой в чёрной перчатке.
14:38 - отмахивается от всех радостных собак. Перескакивает через кошек, которые весело бегают и стараются попасть под ноги.
15:00 - наконец-то включает комп и...

Подключает Интернет, выходит на форум.
Вводит логин/пароль.
Явление знаменитой страницы "Ошибка. Интернет-соединение не установлено".
Переподключает "SlonAx".
Входит на форум.
Проходит страниц 5-10.
Негруз.
Переподключает "SlonAx".
Дрючит свою "Мастерскую".
Собирается удалить несколько постов инструментами модера.
Явление знаменитой страницы "Ошибка. Интернет-соединение не установлено".
Переподключает "SlonAx".
Удаляет сообщения.
Выкидывает в коридор полосатую сволочь по имени Борис - нефиг орать.
Проходит страниц 5-10.
На чердаке слышен грохот и воинственный мяв - Борис нашёл на свою голову Барсика.
Негруз.
Переподключает "SlonAx". Идёт забирать Барсика.
Барсик удалён. Борис весело болтается под коньком крыши и орёт.
Проходит страниц 7-15.
Негруз.
Переподключает "SlonAx". Заставляет падлу-инет работать. Выкидывает из комнаты батю, который пришёл сообщить про негруз.
Борис весело болтается под коньком крыши и орёт.
Проходит страниц 5-10.
Негруз.
Выгоняет из комнаты котятник, у которого три хитрых глаза и восемь когтистых лап на двоих.
Переподключает "SlonAx".
Грохот - кот опал с конька на землю грешную, а точнее, на опилки. По-прежнему орёт.
Получил веником. Не больно. Но обидно. Заткнулся.
Тишина. Только стучат клавиши на клавиатуре.
Проходит страниц 15-27.
Негруз.
Переподключает "SlonAx".
Явление бати пресечено в полёте.
Снова выгоняет котятник, пол-котятника вытаскивает из шкафа вместе с вещами. Вещи возвращаются на место обитания, котятник, весело мурча, вылетает за дверь. Открытую дверь.
Тишина. Только стучат клавиши на клавиатуре.
Проходит страниц 15-27.
Опять орёт Борис. Выпустить, что ли, Барсика?..
Барсик спит на стуле в комнате.
Проходит страниц 15-27.
Борис орёт. Барсик уже не спит.
Негруз.
Бати уже нет - всё и так понятно.
Переподключает "SlonAx".
Орут Борис и Барсик - один снаружи, другой - внутри.
Пришла Дася, зашипела и побила Барсика. Теперь орёт только Борис. Выпустить, что ли, Дасю?..
Негруз.
Переподключает "SlonAx".
Не хочет жрать. Предпочитает либо заняться домашними делами, либо продолжить битву с Сетью.
Орёт Борис.
Негруз.
По комнате бодрым галопом тыгдымских коней носится котятник вместе с оставшимся большим котовником и кошельником.
Миска Бориса пуста общими усилиями...

0

26

М_да жесть.

0

27

Сейчас работаю над техно-магическим детективом. Будет нескоро, но... ^^ Дрючу его уже который раз. XD

0

28

Супер как и всегда!!!! муррррр)))))))))))))))))))))))))))))))))

0

29

Файра Рыжая Молния, спасибо. ^^

0

30

:cool:

0


Вы здесь » Cats-warriors. Black water » Проза и поэзия » © Фрези Нокс aka Варда Тень Ворона aka Death Cat